West Meets East In Venice

I 1869, da han var 26 år gammel, besøkte Henry James Venezia for første gang. Som i mange New England-grandeer, søkte James i Europa monumentene i den gresk-romerske antikken og renessansen. Men Venezia synes i begynnelsen å ha skuffet ham. «Jeg kan ikke for mitt liv overgi meg selv til Italiens geni,» skrev han til sin bror, William. Han sa at han følte "mer og mer min utålmodige Yankeehood."

James var ikke så imponert over enten Markus eller Hertugpalasset, som den engelske kritikeren John Ruskin hadde kalt "verdens sentrale bygning" for å ha kombinert romersk, katalansk og arabisk arkitekturstil. "Traveling Companions", en kort historie James publisert et år etter den første turen til Venezia, ser ut til å uttrykke forfatterens holdning til strangheten til Markusplassen når hovedpersonen beskriver seg som en "halvdommelig reisende i en alder av en enklere og mer forferdelig tro. Jeg hadde forlatt Europa, jeg var i øst. "

James visste sikkert ikke at han hadde snublet over et viktig historisk faktum om Venezia: dens intimitet med øst. Byen hadde blitt reist, som den britiske politikeren og romanen Benjamin Disraeli satte den fra "det åndende Orient-spoiler". Venetianer som driver asiatiske varer, foretok lange reiser århundrer før den europeiske utforskningsalderen som begynte med renessansen. Det var rikdom skapt av denne handel med Asia som slått Venedig, som begynte i det sjette århundre som en tett bosetning på øya Torcello, inn i Middelhavets største by, og ga det et maritim imperium som nådde så langt som Kypros . En koloni av venetianske kjøpmenn eksisterte i Alexandria fra 14th century. Tyrker, arabere, armenere, greker og afrikanere reiste til byen, og selv etablert faste utposter i den.

For moderne følelser synes byen ikke å ha endret seg mye over tid. Med sin skjønnhet og glamour, tjener den nå som en trøst, men midlertidig, til de av oss som bor buffet og forvirret av den moderne verden. Men byen utgjør også en lang og kompleks historie med kulturmøter mellom øst og vest. Denne historien beskriver en annen måte å leve i en økonomisk og kulturelt sammenhengende verden - noe som tar oss utover de buzzwords vi bruker nå (globalisering, sammenstøt av sivilisasjoner) for å forstå den urolige tilstanden til våre egne tilknyttede samfunn.

Jeg visste vettig om Venezias østlige forbindelser da jeg først besøkte den i 1998. Jeg var under stavelsen av Thomas Manns symbolbelastede novella Død i Venezia. Det første stedet jeg dro til da var Lido, på den øde stranden, midt blant den mauriske ekstravaganzaen til Hotel Excelsior og Art Deco-elegansen til Hotel des Bains, utspiller Manns raffinerte forfatterskapspartner sin lidenskap for en ung gutt.

Lido, med sine brede veier og promenader, var anerkjent av Vesten, som de byene jeg hadde sett siden jeg dro fra India i 1996. De romslige barokkpalassene og de store boulevarderne i Paris, renessansen byhusene i London og den mock-romerske storheten til kjøpesenteret i Washington, DC-de var alle i overensstemmelse med min ide om det moderne vesten, hvis enorme prestasjoner innen vitenskap og teknologi fra Renessansen fremover syntes å ha nådd en apotheose i rutenettglassene på Manhattan.

Jeg var ikke forberedt på sporene som Venezia fremdeles viste for sin forbindelse til øst. Å være i Venezia i seg selv, var å bli tatt tilbake til min barndoms premodern verden: de små middelalderbyene i India, labyrinten i smugene der et sporadisk forfallende herskapshus sto blant bygninger av gammel eksponert murstein og de dystre husene i hvis trange, ofte windowless, rom jeg hadde drømt om å unnslippe.

Den dappled lyset på vannet og steinene, og den kule fukten av smugene, brakte tilbake minner om milde vinter ettermiddager i Benares. Oppvokst på Markusplassen, som vender mot det merkelig kjente kjempet av kupler, kolonner og hovedstader, følte jeg meg selv tilbake i de arcade gårdsplassene til de store moskéene og madrassene (seminariene) i India, som de forkantede gangene fører, mørke passasjer plutselig åpner ut i lys og farger.

Jeg visste ikke da at andre reisende til Venezia hadde følt det samme. Besøker i 1782, skrev den engelske forfatteren William Beckford: "Mangfoldet av eksotiske varer, parfymen av kaffe, skyggen av markiser, og synet av grekker og asiatiske sitter på korsbøyd under dem, får meg til å tenke meg selv i basarene av Konstantinopel. " I 1850 hadde den franske forfatteren og estheten Théophile Gautier beskrevet St. Marks som en "orientalsk drøm". Beckford hadde vært mer eksplisitt: "Jeg kan ikke hjelpe med å tenke på Markus er en moske."

Min egen følelse av déjà vu ble delvis forklart da jeg leste Ruskin på Markus i Stones of Venice: "Den har sjarm av farge til felles med den største delen av arkitekturen, så vel som av produsentene i øst, men venetianerne fortjener spesielt oppmerksomhet som de eneste europeiske folk som ser ut til å ha sympatisert fullt ut med den store instinkt av østlige raser ... mens borgerne og baronene i Norden bygde sine mørke gater og grisle slott av eik og sandstein, dekket handelsmennene i Venezia sine palasser med porfyr og gull. "

Det hadde vært lettere å legge merke til og forstå mauriske påvirkninger i Spania og Sicilia, som araberne hersket i århundrer. Men hvordan hadde Venezia absorbert sin østlige påvirkning? Og hvordan klarte de å være så skjult?

For de første syv århundrene av sin eksistens, hadde Venezia sett mot bysantiet for sin handel, sikkerhet, kunst og identitet. Men ettersom det byzantinske imperiet svekket seg, og araberne raskt spredte seg over Middelhavet, utviklet venetianerne sterkere forbindelser med Levanten og deretter, enda lenger, med kryddermarkedet i India og Sentral-Asia, som ble en del av et globalt handelsnett. Venetianerne proklamerte til slutt deres uavhengighet ved å rive og plyndre Konstantinopel i 1204.

I løpet av de neste tre århundrene kom de i enda nærmere kontakt med de sofistikerte urbane og multifaith sivilisasjonene som hadde utviklet seg i den islamske verden. Få mennesker hadde trodd at Østens forteller fortalt av Marco Polo, som hadde fått kallenavnet Marco Il Milione (av millioner løgnene). Nå så mange venetianere for seg de fantastiske byene Bagdad, Damaskus og Kairo.

Akkurat som husholdningsartikler av middelklassen amerikanere definerer mange menneskers ambisjoner i vår nylig globaliserte verden, så inspirerte den luksuriøse livsstilen til eliten av muslimske byer en gang imitasjon over hele den islamske verden. Den nouveau-riche venetianerne, også, søkte å adoptere østlige vaner med iøynefallende, hvis elegant, forbruk. Orientalsk silke, tepper, keramikk (spesielt kinesisk porselen) og glass var etterspurt blant den feodale adelen og det stigende borgerskapet - de bidro til å gi det venetianske maleriet sine overdådige farger.

Venetiansne uttrykte også sin politiske makt i forhold inspirert av eller lånt fra muslimske land. Den gotiske fasaden til hertugpalasset, som ble påbegynt i midten av det nittende århundre, understreket byens lukrative handelsforbindelser med øst. Dens rosa-hvite gnagemønster var vanlig i muslimske moskeer og graver langs Silkeveien i Sentral-Asia, der venetianske handelsmenn reiste ofte. Krenellene på taket av palasset var sannsynligvis inspirert av lignende dekorasjoner i Kairo. Marmorristene på Markus Basilika ble modellert på de store Umayyad-moskeen i Damaskus. Den venetianske styrende klassen adopterte arabiske ord: sikka, tariff, arsenale, sofa.

Spor av den middelalderske verden av handelsmenn og kjøpmenn overlever nå i området rundt Campo Dei Mori i Nord-Venezia. Forfall her, i motsetning til i mye av Venezia, er mer enn en patina; det henger rolig i luften. På Palazzo Mastelli, er det en bas-lettelse av en kamel, fra det 14 århundre. Ikke langt, på Fondamenta dei Mori, står statuen av en orientalsk handelsmann med en oversize turban vakt på fasaden til huset der Tintoretto en gang bodde.

Du kan bare lure på om Tintoretto, sønn av en silke dyer, hadde noen forbindelse med muslimske selgere når du ser på hans 1562-maleri St. Mark Lagre en Saracen fra Shipwreck på Accademia. I det samme, overveldende rike galleriet lurker mauriske slaver uforstyrret i Veronese's versjon av Den siste Supper. En marmor trone med arabiske påskrifter sitter i kirken San Pietro di Castello, som var Venezias hovedkatedral til 1807, da Markus tok sin plass.

I motsetning til mye av Vest-Europa, med sine sverd-glade korsfarere, valgte Venezia ofte vei for å kompromittere med den islamske verden. Sin motvilje mot å bekjempe muslimer ofte irritert paven i Roma. Religion var viktig for venetianere, men ikke så mye som handel og sameksistens. I 1454 undertegnet Venezia en fredsavtale med den osmanske sultanen Mehmed II kort tid etter at han erobret Istanbul og avsluttet den kristne regelen i øst. Tjuefem år senere sendte Doge of Venice deg Gentile Bellini til Istanbul, hvor han malte, memorably, sultanen og en gutteskribent. Bellinis to år blant tyrkerne kan forklare de overvektige turbanedriverne i Prosesjonen i Markusplassen.

To år etter at Bellini hadde avsluttet dette store lerretet, oppdaget portugisisk sjøruten til India og Venezia betydning som et sentrum for handel med øst, redusert. Utforskningen av den nye verden og renessansen i kunst og arkitektur begynte å gi venetianere så vel som andre europeere en følelse av å tilhøre et stort kontinent som heter Europa.

Hvis byen hadde sett bort fra Europa da den steg til enestående rikdom og makt, ble det langsomt trukket, med erobringer og konflikter, inn i det italienske fastlandet. I 1797 ble det endelig invadert og beseiret av Napoleon. Etter åpningen av Suez-kanalen i 1869 ble Venezia stoppet på Storbritannias keiserlige motorvei til India. Øst begynte nå ikke i Venezia, men i Suez.

Venezia tilbys reabsorberte i Europa, og tilbyr praktiske metaforer til romanforfattere som ønsker å definere de nye verdenene som er blitt beseiret av andre europeere. Venezia "var ikke Europa" til EM Forster, men i motsetning til India, det hadde "skjønnhet i form". Han ble kjent for å unnslippe sine kjedelige forfedreborgere i Tyskland, og identifiserte Thomas Mann i sin berømte historie Venezia med det rasjonelle og apolloniske vest, truet kun av et øst for ukontrollable Dionysiske energier.

Shorn av sine asiatiske foreninger, Venezia ble en del av 19th århundre europeisk og amerikansk religion kalt "kultur." Bare slike rike og innflytelsesrike besøkende som Henry James likte privilegiet å reise da. Disse Grand Tourists opprettet et sentimentalt og romantisk bilde av Venezia som en by utenfor tid og historie som har overlevd til denne dagen.

Dette er uheldig. For bildet hindrer Venezias ekstraordinære moderne relevans. Det gjør det vanskeligere å huske at byen er der øst og vest møtte, for det meste, i både handel og kunst, og hvor multikulturalisme var en ubevisst, dagligdags virkelighet, omfavnet av nesten alle dens innbyggere, i stedet for et politisk slogan av etniske minoriteter . For byens mest resonante budskap er det i dag sikkert dette: at en sivilisasjon blomstrer mest når den er åpen for ytre påvirkninger, når den slutter å være en festning og lar seg bli et veikryss, et tilfeldig sted møter og uventede blandinger.

Jeg var i Venezia for lenge siden da jeg leste en avis i en avis om at pave Johannes Paul II, tydelig angret av verdens tilstand, hadde utnevnt en utsending for en "dialog" han ønsket å utføre med religiøse figurer i den islamske verden . Pressen i Italia virket full av rapporter om slike store og tilsynelatende meningsløse bevegelser. Men jeg snudde ikke avisen av avisen min for å lese videre, og da jeg lengte ut på bekostning i Caffè Florian, begynte et langt og forgjeves brev til paven å komponere seg i mitt sinn.

Jeg tenkte på å forplikte ham til å begynne sin dialog med Kirkens gamle motstander, islam, i Venezia, byen som ofte hadde ignorert sine forgjengers kall for korstog mot de vantro. Selvfølgelig skrev jeg aldri til paven, men nå kan jeg ikke hjelpe til med å tenke at Venezias ulydighetsregister sannsynligvis tilbyr noen leksjoner i diplomati til oss alle. Enda mer: byens pragmatiske kosmopolitisme kan være en motgift mot de ideologiske deliriene i en verden som mister å berøre sin fortid.

PANKAJ MISHRA er en medvirkende redaktør for Reise + Fritid. Hans siste bok, En slutt på å lide: Buddha i verden (Farrar, Straus & Giroux), vil bli publisert denne måneden.

St. Marks Basilica
TILTAK TIL GOLDEN ALTER $ 1.90; TREASURY $ 2.50. PIAZZA SAN MARCO; 39-041 / 522-5205

Ducal Palace
TILTAK $ 13.50. 1 PIAZZA SAN MARCO; 39-041 / 271-5911

Palazzo Mastelli
Kamelens basavlastning er på fasaden mot Rio Madonna. NÆR CAMPO DEI MORI

Tintorettos hus
Stopp ved litografisk studio ved siden av. 3400 FONDAMENTA DEI MORI; 39-041 / 722-081

Gallerie dell'Accademia
TILTAK $ 8. CAMPO DELLA CARITA; 39-041 / 522-2247

Basilica di San Pietro di Castello
TILTAK $ 3. 70 CAMPO SAN PIETRO; 39-041 / 275-0462