Walla Walla, Washingtons Vingårder

Jeg vil ikke snart glemme det første måltidet jeg spiste i Walla Walla. Det var for seks år siden, akkurat som den lokale vinindustrien begynte å boke. En av områdets ledende vitenskapsmenn, en mann med noe raffinement, tok meg med det han kalt "den beste restauranten i byen". Hans sitatkarakterer hang i luften som røyk; før jeg forstod hvorfor. Restauranten var en familie biff hus, på modell av en Sizzlerbut mangler forutsigbarheten av en kjede. Rommet luktet som en skolekafeteria, og kjøttet som kom til vårt bord smakte som noe en kontorforsyningsbutikk kunne selge.

Nå sitter jeg på et spisebord i Dayton, Washington, en halv time utenfor Walla Walla, og spretter i den umiskjennelige, jordige duften av friske trøfler. Utenfor her i landet der Lewis og Clark ventet ut en vinter ved å spise hester, hunder og fennikel, har kokk Mike Davis fra 26 Brix laget en lunsj med hjemmelaget prosciutto med grillet melon; mais suppe med biter av røkt ørret; og en salat av arugula, leketøy boks tomater, og de herlige svart trøfler. Fortsatt å komme er frittgående kylling stekt over stavene av franske vinfat. "Jeg hater å bruke klichéet om at dette er neste Napa," sier Davis, hvis restaurant har blitt den beste maten i regionen siden den åpnet i sommer. "Men jeg innrømmer at jeg har tenkt til meg selv:" Jeg vil gjøre for Walla Walla hva [Fransk Vaskeri] Thomas Keller gjorde for Yountville. ""

Sittende ved siden av meg er Sisks, hvis gård, Ideal Organics, vokste produktene vi spiser. Over bordet er Monteillets, våre verter, som åpnet områdets første fromagerie i 2001 og nå selge utsøkt chèvre til butikker og restauranter så fjernt som Idaho. Når jeg lukker trøfler, sukker jeg med tilfredshet - men også lettelse. Jeg vet at jeg aldri trenger å spise den kontoret tilførselsbiffen igjen.

Det er en ofte fortalt historie, som jeg hørte tre ganger på mindre enn en uke, valgte det tilbake i slutten av 1800s Walla Walla å være stedet for den nye straffen i stedet for statens hovedstad. Lokale historikere avviser det som apokryt, men det kan også være sant. Inntil ganske nylig, synes denne byen 30,000 å ha tatt vondt for å avlede oppmerksomheten fra sitt humoristiske euphonious navn, gjør lite for å lokke besøkende og utvise en dyp mistanke mot de ukjente. Hvetebøndene som utgjorde størstedelen av befolkningen var fornøyd med å leve liv som tørr og monokromatisk som avlingen som betalte regningene sine, mot et ansiktsløst panorama av kornheiser, kjeden moteller og squat, bungalow-stil hus. Selv i dag, synes Walla Walla å ha blitt droppet på dette hjørnet av den sørøstlige Washington prærien av ren tilfeldighet. (The Columbia River flyter i nærheten, men spiller ingen rolle i byens geografi.) Det meste av sentrum er fremdeles fylt med dunfargede bygninger som ser mer småby Texas enn Pacific Northwest. Venture av Main Street, og du er på settet av Den siste bildeshow.

Allikevel har livet i Walla Walla blitt forvandlet av vinindustrien. Noen av Amerikas beste årganger er for tiden laget i Walla Walla, som ikke kunne skryte av en eneste kommersielt levedyktig vinrank et kvart århundre siden. Selv så sent som 1990, da tommelfinger blåste gjennom en all-but-forlatt Main Street, opererte bare fem vingårder her. Ved 2004 var det 59 som produserte den nødvendige Cabernet Sauvignon, Chardonnay og Merlot, men også omdefinere området med Syrah og Sémillon.

De nye smakerommene som sprer seg fra hvetefeltene hver måned, gjør arkitektoniske utsagn med sine stumpe vinkler og glassvegger, tiltrekker seg carloads av vineventyrere som snubler over en ettertraktet flaske og deretter setter seg ut for vingårdsgrensen for en helg med smaker . Infusjonen av penger, kombinert med en ånd av entreprenørånd, har bidratt til å gjenopprette byen. Restauranter er ikke den eneste manifestasjonen av den nye Walla Walla: kunstscenen vokser (billedhuggeren Jim Dine kaster sine verk, inkludert en på skjermen på Guggenheim Bilbao, på Walla Walla Foundry) og boutique-virksomheter - fra den økologiske gården og fromagerie i nærliggende Dayton til Orchidaceae barnehage, som sender planter landsdekkende - er plutselig blomstrende. Det er selv den ultimate validering av en spirende demografisk, en Starbucks.

Samtidig streier begavede vinprodusenter og ressursrike forretningsmenn inn i, søker Amerikas neste store vinodlingsregion eller bare en ny start, og fyller dem når tom parkeringsplasser. Oppgradert i Seattle, studerte Nina Buty kunsthistorie på Walla Walla's Whitman College, da han dro til å reise verden. Ved en tilfeldighet giftet hun seg med en lokal oenolog - Caleb Foster, som hadde jobbet ved den banebrytende vingård Woodward Canyon - og returnerte i 2001 for å hjelpe ham å lage Buty Winery, i en betonghytte ved siden av Walla Walla flyplass. Planer for et showcase anlegg med en skulpturhage er ute i fremtiden; for nå går alle ressurser inn i viner. Fosters ønologi tekster deler hylleplass med Butys kunstbøker, og deres skarpe Chardonnays og tett pakket Cabernet- og Merlot-baserte blandinger tjener som både kommersielle produkter og Butys kunstneriske uttalelser. "På en måte er det å lage en vin som å bygge en skulptur," sier hun.

Da hun styrer inn på parkeringsplassen til støperiet, hvor Funk Arts Robert Arneson fungerer, vises ved siden av David Bates tredimensjonale pasteller og verkene fra lokale skulptører, forteller Buty at hun aldri trodde at hun ville bo i Walla Walla når hun dro Whitman. "Kreativitet har alltid vært her, men før nå var ideene bare bærekraftig i en måned eller to," sier hun. "Restauranter ville åpne med all slags ambisjon, men de kunne ikke være i virksomhet for lenge. Nå, med tilstrømningen av penger, og folk som har kommet til Walla Walla for å nyte vinen, har vi nådd en kritisk masse. "

Walla Walla kan ikke bli til en annen Napa, fordi den nærmeste store byen, Seattle, er en fem timers kjøretur unna over et fjellpass (Napa ligger bare en times kjøretur fra Golden Gate Bridge). Men det ser ut til å bli USAs andre reisemål for vinsturisme. Dayton's Weinhard Café, 26 Brix og sentrumsbackstage Bistro, og Whitehouse-Crawford-som gjenoppfunnet Washington servering øst for Cascades da den åpnet i 2000-har omarbeidet restauranten måltider her fra rudimentary pit stopper til noe du kan planlegge en natt rundt. Det du spiste, og vinen du drakk med det, har blitt førsteklasses samtaler under kaffepauser i bedrifter rundt om i byen. Selvfølgelig gjør det ikke vondt at mange av disse bedriftene er vingårder.

En ettermiddag vandrer jeg inn i Grapefields, et lyst og ryddig vinkjøp og en kafé. Vinkartet er hele butikken: kjøp en flaske, og kontorist som også er tjeneren din, vil trekke korken. Eierne har lager hyllene med vanskelige å finne europeiske skatter, men også noen rariteter fra topp-Washington-produsenter. Jeg kommer fra Colorado, som tar en kirke-og-statlig holdning til detaljhandel med vinforsyning og lokalt forbruk, så ideen om å velge en flaske av rekken og få lov til å drikke den over et måltid virker fantastisk subversiv. Det sier seg selv at ikke så lenge siden hadde min hånddrevne pizza med klumpete skogs sopp det beste måltidet i Walla Walla; Corbières rosé jeg drakk ville ha vært rett og slett uoppnåelig.

Å smake på roséen, husker jeg den første Walla Walla-vinen jeg prøvde, tilbake på begynnelsen av nittitallet: Rick Smalls 1988 Woodward Canyon Cabernet Sauvignon. På den tiden slo det meg som den beste amerikanske tapping jeg ville komme over som ikke var fra California. Så avslørte jeg en av Gary Figgins Leonetti Merlots, en vin som i mange år hadde vært en rykt for meg, og flere imponerende utgivelser fra L'Ecole No. 41, som ligger i et gammelt skolehus i nærheten av Lowden. Jeg var en troende.

Små og Figgins, Army Reserve buddies, startet Walla Walla vinindustri som et forherliget hjem-økonomi prosjekt i slutten av syttitallet. De begynte på en beskjeden skala, lastebiltransport i frukt fra andre deler av staten, uten å ha noen oppfatning at Merlot og Cabernet faktisk ville blomstre blant hvete og søte løk. De laget vin i Walla Walla bare fordi de bodde i Walla Walla. Men L'Ecoles Marty Clubb, sønn av en Texas oljeman, har en business grad fra MIT. Han hadde brukt tid i Boston, Philadelphia og San Francisco. Hva kunne jeg ikke unngå å undre, hadde brakt ham hit?

Det viser seg at kona Megan har århundre gamle Walla Walla-røtter som går dypere enn de eldste vinrankene. Megans far, Baker Ferguson, kjørte Walla Walla største bank da han startet L'Ecole i 1983. Han lærte snart at du ikke kan styre en vingård som en hobby - uansett en vellykket. Så dangled han muligheten for en eventuell stilling ved banken for å lokke datterens hjem fra San Francisco, hvor hun hadde en høyt drevet finansjobb, og fortalte henne å ta med den mannen av henne for å håndtere L'Ecole.

Clubb tok til vinbransjen, og snart var L'Ecole blomstrende. Men overgangen fra San Francisco var en kamp for Clubbs. Walla Walla virket mindre enn sine 30,000-innbyggere, delvis fordi ingen nye noensinne har flyttet inn. "Det var det slags sted," forteller Clubb, "der, hvis du ringte feil nummer, visste du personen som besvarte telefonen."

Forandringen skjedde så fort, lokalbefolkningen som Clubbs så det ikke. Først setter to Vinprodusenter opp smaksprøver på Main Street. Deretter ble det en gang glamorøse Marcus Whitman-hotellet, bygd av et borgerkonsortium i 1927 som et lokalt showpiece, men konvertert til boligkomplekset på slutten av syttitallet, restaurert av en Walla Walla-organisasjon ledet av mobiltelefon-millionær Kyle Mussman. Hans gruppe gutted interiøret, skape et hotell og konferansesenter. Gjesterommene hadde håndlagde skrivebord, DVD-spillere, to-line telefoner, badekåper med terry-klut og et høyere nivå av luksus enn området hadde kjent. Inntil de første 75 deluxe-rommene åpnet i februar 2001, hadde Walla Walla hatt få besøkende, bare ambisjoner.

I ettertid var Marcus Whitman tippepunktet. I dag er eiendommen ikke alltid full, eller i nærheten av den, og tjenesten når ikke helt til avtalenivået. (Ved opptreden er halvparten av ansatte fortsatt innskrevet på videregående skole, og frokost - til og med på ukedagsmorgen - betyr et besøk til en nærliggende Dennys.) Men den eneste eksistensen betyr at lokale penger har tro på byens fremtid. Å se på strømmen av godt hvelte hotellets gjester under en av de mange formelle smakerhelgene som holdes hvert år på områdets vingårder, er det umulig for innbyggerne i Walla Walla å ikke tenke seg selv som aksjonærer i et lager som er bestemt for å stige.

Hele uken, jeg har blitt holed opp på Inn at Abeja, en fem-sengs bed and breakfast innredet i en restaurert gård noen få kilometer øst for sentrum. Det er en Wi-Fi-datamaskinkobling i min split-level suite, en CD-spiller jeg ikke har hatt tid til å bruke, og flere hundre kanaler av DirecTV. Bokhyllene er fylt med forfattere jeg faktisk vil lese, fra David Sedaris til F. Scott Fitzgerald, og skapene er fylt med Riedel stemware for å vise frem den lokale vinen. Ved frokosten på min første morgen fant jeg friske mango biter som venter på meg og juice som hadde vært inne i oransje øyeblikkene før. Lucinda Williams sang på lydanlegget, og to aviser ble tucked ved siden av min plate. Poached egg og varmt brød ble ledet min vei, akkurat som jeg hadde bedt om da jeg ble kontaktet før mitt besøk. Jeg kunne ha bodd der hele morgenen.

I hotellets Locust Suite, med sine Craftsman-stilskap og skifergulv, merker jeg blyantmerker som er riper på treveggene. De går tilbake til midten av 1940, og registrerer vedlikeholdsstatusen på gårdsbrukene. Jeg ser at en Pierce Arrow trengte en oljeskifte; Jeg finner meg selv håper noen deltok på den før overføringen balked. For et øyeblikk visualiserer jeg hva det må ha vært som her på en septemberdag da den lange avdøde Pierce fortsatt hadde et friskt lag maling. Hvetebøndene ville ha vært opptatt av å legge på seg bestemmelser mot den kommende kulde; i motsetning til vingårdseiere, hadde de ikke $ 50-a-flaske tilfeller av Merlot å sende til kunder i dystre måneder.

Fra nesten dagen Whitehouse-Crawford åpnet i 2000, har den L-formede baren som er tucket inn i et hjørne av spisestuen, tjent som et uoffisielt klubbhus for byens vin-og-mat-samfunn. Det er ikke bare fordi en vingård, Seven Hills, deler samme circa-1904-møllebygning, bare skilt av en vegg av glass - og det er absolutt ikke den drakoniske korkgebyret som restauranten pålegger for alle som ønsker å drikke hans egen vin med middag, selv om han gjorde vinen selv. Jamie Guerins meny er like urbane som alle i østlige Washington (hjemmelaget agnolotti, griddle-seared såle med varm pecansaus, squab bryst og Bartlett pære med 12 årlig eddik), og det høyt belagte rommet gjør at du føler deg sofistikert hver gang du går gjennom dørene sine. Servitøren beveger seg raskt; bartenderen har den store byen blinkende i øyet. Tregulvene, utsatte murstein og åpent kjøkken plasserer restaurantens følsomhet et sted mellom San Francisco og Seattle, med bare en del New York-travelhet kastet inn.

På en torsdag kveld sipper jeg på vin der med K Vintners eier Charles Smith, som pleide å styre rockeband i København. På 43 har Smith håret til en heavy metal gitarist og en irreverent måte som bare handler om selvstendig næringsdrivende. "Jeg ville ikke at min fremtid skulle bli bestemt av talenter fra andre mennesker og lurene til rekordbransjen," forteller han. I stedet returnerte han til vin, sin første kjærlighet: han hadde vært en sommelier på Ritz-Carlton Rancho Mirage i tidlig tjueårene. Om noe er hans ikonoklastiske stil blitt mer uttalt. Han holder en '49 Cadillac parkert i oppkjørselen til sin vingård, og har malt et stort blokkbrev K på bygningens inngangsdør. Og likevel, hans Syrahs kan være den mest grasiøse denne siden av Hermitage.

"Tre mennesker dukket opp på smaksprøverommet den andre dagen, og jeg var ikke i humør for det," rapporterer han. Han forteller meg at han ga ut briller, så ga en droning, en halv time monolog om vinfremstilling mens hans besøkende ventet på noe å drikke. Til slutt førte Smith dem til fatrommet og flikket en bryter som fylte rommet med de blomstrende akkordene i Led Zeppelin, og smaksprøveren var på. En time senere sprang de besøkende inn i lyset, dazed men fornøyd. Jeg søkte Smiths Pepperbridge Vineyard Syrah, så jeg visste hvorfor. Hans Syrahs - den venstre-av-sentrum drue variasjon som gir mesteparten av hans lille utgang-har heft av tungmetall, men i ganen er de alle Billie Holiday.

Etter hvert som Smiths historie avsluttes, legger jeg merke til Christophe Baron, den champagnefødte forfatteren av Cayuse Vineyards, som strider mot vårt bord med en vinflaske i hver hånd. Til venstre er en annen vinmakeren vi alle vet, og på et bord utover er en kokk jeg møtte tidligere i uken. Min mat-braised kveite med søte paprika, deretter biff med gnocchi og en røykfylt, skinn duftende chimichurri saus er infundert med ambisjonen til en kokk som vil gjøre en forskjell, og energien i rommet kan drive byen i en hel uke. Jeg forlater ved midnatt, beruset av en følelse av ubegrensede muligheter - og en forferdelig masse av den lokale vinen.

I motsetning til dette, handler 26 Brix om en begrenset følsomhet som føles nesten europeisk. Hvis Whitehouse-Crawford er en Walla Walla Cabernet, full av lysstyrke og bøye sine muskler, er 26 Brix en eterisk Pinot Noir som ønsker å være burgundisk eleganse. Jazz piano spiller på lydanlegget; samtale er modulert. Mike Davis er matlaging, fornuftig og balansert, selv om den er fancy, passer perfekt. En dag spiser jeg både brunsj og middag på restauranten, fra kjeks i en venison saus på tidlig ettermiddag gjennom et seared bryst av Muscovy Duck med varm apple-og-fennelsalat og den sublime kreasjonen av konditor Matthew Zack, en fremvoksende superstar, om natten. På middag møter jeg et spansk par, i byen fra Sør-California for Cayuses årlige smaksprøver helg. "Dette er min tredje tur her om et år," sier mannen og tikker på fingrene vingårderens Vårutgivelseshelg, deres feriefatssmaksing og Cayuse-feiringen, da han polerer av en tomattartare toppet med agurksorbet. "Jeg kommer for vinen, men nå skal jeg begynne å komme til maten."

Neste morgen går jeg av måltidene med en spasertur nedover Main Street, fra den ene enden av sentrum til en annen. Jeg passerer en gatehuggeskulptur jeg ikke har sett før, og like utenfor den en ny internettkafé som selger gourmet syltetøy og gelé. De New York Times er på salg på Starbucks, og to biler med California-tallerkener er parkert utenfor Waterbrook Winery-smakerommet - men ikke, jeg kan ikke være med å legge merke til, en enkelt tumbleweed.

Det er tre daglige flyvninger til Walla Walla fra Seattle, men den nærmeste flyplassen - med direktefly fra Seattle, Portland og Denver - ligger i Pasco, mindre enn en time i vest. Somre i sørøstlige Washington er tørre, med dagslys som varer sent på kvelden, en av grunnene til at druene har en tendens til å modnes så godt. Skulder sesongene, våren og høsten, dveler, gir vei til mer ekstremt vær bare etter uker med blått solskinn.

OVERNATTING
Green Gables Inn
Klassisk, seks-roms B & B i et 1909 hus på Whitman College campus, med historiske detaljer (Jugendstil armoires, claw-foot badekar). DOBBLER FRA $ 125. 922 BONSELLA ST .; 509 / 525-5501; www.greengablesinn.com

Inn på Abeja
Hver av de fem hyttene er annerledes, fra planløsning til innredning. Vertshuset er stengt fra midten av desember til slutten av februar. SUITES FROM $ 200. 2014 MILL CREEK RD .; 509 / 522-1234; www.abeja.net

Marcus Whitman Hotel
En fullservice eiendom, nær restauranter og smaker rom på Main Street. DOBBELTER FRA $ 89, SUITES FROM $ 199. 6 W. ROSE ST .; 866 / 826-9422 ELLER 509 / 525-2200; www.marcuswhitmanhotel.com

HVOR SKAL VI SPISE
Backstage Bistro
Eklektisk New American bistro i et galleri. DINNER FOR TO $ 40. 230 E. MAIN ST .; 509 / 526-0690

Grapefields
Wineshop-restaurant med lette entréer. LUNCH FOR TWO $ 20. 4 E. MAIN ST .; 509 / 522-3993

26 Brix
Utviklet mat i et uformelt 1899-hotell. DINNER FOR TO $ 100. 207 W. MAIN ST .; 509 / 526-4075

Weinhard Café
Storefront steakhouse med frilly aksenter over gaten fra et viktoriansk hotell i landlige Dayton, en kort kjøretur fra Walla Walla. DINNER FOR TO $ 50. 258 E. MAIN ST., DAYTON; 509 / 382-1681

Whitehouse-Crawford Restaurant
Ambisiøs matlaging, en omfattende Washington vinliste, og den mest sofistikerte scenen i byen. DINNER FOR TO $ 100. 55 W. CHERRY ST .; 509 / 525-2222

Hvor å SIP
Walla Walla produsenter er langt mer uformelle enn de i Napa. Dette betyr at ansikt til ansikt møter med vinmakere er svært mulig, men det betyr også at du bør ringe fremover for å sikre at noen blir der når du ankommer.

Buty Winery
Beefy rød og en full-gass Chardonnay i en forherlig Quonset hytte ved flyplassen. 535 E. CESSNA AVE .; 509 / 527-0901

Cayuse Vineyards
Washingtons mest oppnådde Syrah, sammen med sofistikerte blandinger som tro på deres tegneseristiske etiketter. 17 E. MAIN ST .; 509 / 526-0686

Dunham Cellars
Syrahs og Cabernets her er i verdensklasse. 150 E. BOEING AVE .; 509 / 529-4685

K Vintners
Offbeat produsent Charles Smith gjør komplekse rhine-stil Syrahs. 820 MILL CREEK RD .; 509 / 526-5230

L'Ecole nr. 41
Smak konsekvent gode viner laget i et restaurert skolehus på veien til Pasco. 41 LOWDEN SCHOOL RD., LOWDEN; 509 / 525-0940

Seven Hills Winery
Drikk solid Cabernets, Merlots, og blander mens du stirrer inn i spisestuen Whitehouse-Crawford. 212 N. THIRD AVE .; 877 / 777-7870

Woodward Canyon
En Walla Walla original som fremdeles produserer en av de mer rimelig priset på Amerikas flotte viner. Hytter og Merlots er elegante og alderverdige. 11920 HWY. 12 W., LOWDEN; 509 / 525-4129

Grapefields

Weinhard Café

Backstage Bistro

26 Brix

Marcus Whitman Hotel

Inn på Abeja

De lyse, landlige hyttene på denne gården har full kjøkken og er bortgjemt av 35 hektar med hager.

Green Gables Inn