Mauritius, Verdt Turen

Få fakta.

Første rapporter av øya hadde kommet fra en indisk venn i Bombay. En Malabar Hill aristokrat av en viss alder, Rashida ferier hvert år i Mauritius, eller "Maurice", som hun foretrekker å kalle den i hennes hindi-bølgende fransk. Adrift i Det indiske hav, 1,250 miles øst for Afrika, har Mauritius lenge vært et tilfluktssted for rike indianer, europeerere og sydafrikanere, og det er kjent blant jet-settet for sine absurde luksuriøse feriested. En av dem har selv lokket Alain Ducasse-han av de åtte Michelin-stjernene - for å åpne sin første øya restaurant. Likevel var skianleggene for meg bare halvparten av uavgjort. Fra Rashida hadde jeg også hørt om øyas nysgjerrige mosaikk av indiske, franske, afrikanske, britiske, arabiske og kinesiske kulturer, resultatet av fire århundrer kolonialeksperiment. Hodet mitt var fylt med bilder av gresskjørt og saris; av afrikanske band pumper ut Bollywood pop melodier; av hinduistiske templer nærmer seg kinesiske pagoder; av bakerier hawking baguettes og chapatis; av kafeer som serverer karriretter, bouillabaisse og kreolsk stuing. Det hørtes ut som det perfekte alternativet til å si, Karibien, hvor så mange øyer har lite å tilby i veien for lokal smak. Her virket det, var et bona fide kulturhus, en tropisk øy med sjel.

Det nyeste overordnede feriestedet på Mauritius, Oberoi, åpnet i sent 2000 på et bortgjemt bakeland på nordvestkysten. Det meste av konkurransen er på østsiden; dette hjørnet av øya er mindre utviklet. Spredt over 20 grønne hektar, skrånende forsiktig mot en rolig lagune, det er et nydelig og rolig sted - du lurer på hvorfor ingen hevdet det før. Deretter lærer du at alt dette ble sprengt og hugget ut av et steinbølget ødemark. Ikke at du vil gjette det fra de frodige omgivelsene. I alle retninger er gule og melkehvite frangipani, skarlet flamletrær, blomstrende allamanda - og tilsynelatende hundrevis av varianter av tropiske fugler. (De er litt mindre tiltalende til frokost, når de dykker bombe brødkurven og abbor på mango-kukken.) Svingende stier og bølgende plener er en forfriskende forandring fra de overforstendige blikkene til de fleste tropiske alpinanlegg. Her og der kommer du over funky statuary som refererer til everyplace fra Zimbabwe til påskeøya - "Oberoian kunst", antar jeg.

Spredt rundt eiendommen er 76 lavtliggende, rustfargede villaer som passer godt sammen med terrenget og er elegant innredet for maksimal privatliv. Faktisk er privatlivet Oberoi viktigste salgsargument. Du kan tilbringe hele tiden i et av 16-villaene som er satt i sin egen lukkede hage med et 20-fotbasseng, tar mat i lysthuset, mager, teller fugler - og ser aldri en annen sjel. Jordtonet interiør har et tropisk-kolonialt tema, innredet i teak, rotting og helt naturlige bomullsdyner og sengetøy. Sollys går gjennom hele: en hel vegg på badet er glass, med utsikt over en privat hage, slik at du kan bade i din sunken marmor badekar under blikket av nysgjerrige mynah fugler.

Det er seilbåter på strandklubben, men nesten ingen bruker dem; Oberoi sine gjester synes mer forpliktet til hardkjerne lounging, og etter en 12-timers flytur fra Paris, var kjæresten min og jeg glad for å bli med dem. Stranden er kjekk og fredelig, men med sin klyngete steinete bunn ikke ideell for svømming (som vi senere oppdaget, er de beste strendene i Mauritius faktisk de offentlige). Gjester har en tendens til å samles av de to strandbassengene, og drikker Mauritian rom-drinker, nibbling på krydret samosas. Det er også et ekspansivt spa, hvis assertive massører virker oppriktig interessert i å kurere din vondt, ikke bare å gni ryggen din i en time.

Uken i vårt besøk var bare en tredjedel av villaene opptatt, og mesteparten av tiden - bortsett fra måltider eller ved bassenget - det virket som om vi hadde feriestedet for oss selv. Jeg antar at det ville føles mye det samme selv når hotellet er fullt, så gjennomgripende er følelsen av intimitet og ro. Tvers over et reflekterende basseng, foret med glitrende fakler om natten, spiller et jazzband (et faktisk jazzband!) Melodier fra Porgy & Bess. På middag i friluftsrestauranten ser par ut til å flyte i isolerte bassenger av stearinlys.

Ikke alle var så entranced. I lobbyen en kveld overheard vi et par fra Frankfurt klagende høyt til pulten personalet. Tilsynelatende hadde jomfruen strøet frangipani kronblade over hele sengen sin - kunne noen rydde dem opp med det samme? Blomstrene forverret deres allergier. Jeg antar at luksus betyr forskjellige ting for forskjellige mennesker. Da vi trakk seg tilbake til villaen vår, fant vi den samme velkomst: Blossomsprutte på puter og flytende i badet - som dømmes av lunkent vann, hadde blitt trukket noen timer tidligere. Likevel var tanken fin.

Etter noen dager med det kongelige livet vokste vi rastløs, så vi leide en Suzuki 4 x 4 og satt av for å utforske øya. Utover hovedveien ga bensinstasjoner vei til bougainvillea busker i tusen nyanser av saffron, fiolett og rosa, og deretter til lunder av kokospalmer, som slår opp de våtgrønne bakkene til Moka-fjellene, hvis vridende spirer ligner mauriske tårn , og så til slutt å acre på acre av sukkerrør. Swaths of dried cane var brann etter høstingen, og den myke luften var tykk med lukten av melasse.

Disse geometriske rakkene av sukkerrør var en påminnelse om at Mauritius egentlig er et menneskeskapt paradis. Tross alt bodde ingen her her 400 år siden: foruten den sporadiske portugisiske oppdagelsesreisende eller medarbeiderne, var øya ubebodd til nederlandske bosetterne kom til 1638. De introduserte hjort, villsvin, bananer, tobakk, og i 1639, sukkerrør fra Indonesia; i kort rekkefølge klarte de også å drepe dodofuglen og et par dusin andre innfødte arter. (Settlers likte jakt på flightless dodo med klubber.) Slaver ble brakt inn fra Øst-Afrika og Madagaskar for å jobbe på feltene. Når nederlandskene forlot bosetningen i 1710, ble Mauritius arvet av franskmenn, hvis innflytelse fremdeles blir følt i dag, ikke minst i den fransk-kreolske dialekten som snakkes av nesten alle Mauritiere. I 1814, etter en rekke marine kamper, ble øya sendt til Storbritannia. Tjue år senere ble slaveriet nominelt avskaffet, og britene vendte seg til India og Kina som kilder til nytt arbeid (indentured). Etter nesten fire århundrer som et kolonialt handelskort, oppnådde Mauritius endelig uavhengighet i 1968.

Hvis det var en mikrokosmos av europeisk keiserlig historie, er Mauritius det. Nesten alt som definerer denne øya er arbeidet med utenlandske hender - fra kokosnøttpalmer og sukkerrør til selve lappepopulasjonen. Hinduer er nå flertallet i en befolkning som inkluderer kinesere, afrikanere, blandede raser, kreoler og hvite europeere. Mer enn 1.2 millioner mennesker er pakket på en pæreformet øy, bare 28 miles over, noe som gjør Mauritius til et av verdens tettest befolkede land, med noen 1,600 mennesker per kvadratkilometer. Men spørsmålet vi hadde da vi kjørte gjennom de somnolente kystbyene var, Hvor er de?

I Flic-en-Flac, som ble beskrevet av vår concierge som en livlig strandby, var den støvete hovedgaten tom, med unntak av noen sari-clad-kvinner som ventet på en buss. Pastellfarget en-etasjers bygninger ble shuttered og stille. Var det en syklonbrygging? En slags føderal ferie? Nei, sa en fisker vi passerte, dette var den vanlige scenen.

Likevel fortsatte vi. Over tre lange ettermiddager krysset vi øya for å se sine bemerkelsesverdige severdigheter. Det var de fantastiske botaniske hagene i den nordlige byen Pamplemousses, 62 hektar som inneholder 500 arter av eksotiske trær og planter (nesten alle importerte) og absolutt ingen mennesker. Nei, vent, vi så åtte østrigere i nærheten av utkjørselen. Det var den samme øde Bois Chéri teplantasjen, hvor vi fikk en omvisning på prosessanlegget og en krukke med deilig vanillete. Vi kjørte opp og ned usikre bytteveier for å se ut over fossefall og kløfter og tåke vulkanske topper. Vi passerte betydelige hinduistiske templer og mindre moskeer og enda mindre kinesiske pagoder, men i alle disse småbyene og fiskebyene fant vi få tegn på liv: ingen travle hovedtorg, ingen synlig kafékultur og få ikke-turistiske restauranter som serverer kreolsk mat. For det måtte vi gå til Port Louis, hovedstaden.

Port Louis vil ikke vinne noen over på utseende. Med sine KFC-billboards og speilglasskontorstårn, ligner det på enhver annen overgrodd storby på et annet kontinent. Men det er lommer med farge og sjarm: i utendørsmarkedet, hvor et fint støv av krydderpulver fyller luften; langs den renoverte havnen, hvor et kjøpesenter i vestlig stil har spratt opp; og best av alt, på Champs de Mars-løypa, hvor vi tilbrakte en spennende lørdag ettermiddag.

Hesteveddeløp er det nasjonale tidsfordrivet i Mauritius, og Champs de Mars er dets Churchill Downs. Den store hippodrom sitter på en høyde over Port Louis, vugges av fjell; fra balkongene kan du se klart til sjøen. Men stedet å være er nede blant oppdagerne, ved siden av sporet. Ser opp i tribunene ser vi et levende tverrsnitt av det mauritiske samfunnet. På de laveste nivåene, arbeiderklassen, nesten alle menn, afrikansk og indisk, røyker og drikker alouda (melk smaksatt med vanilje og tang gelé-uforklarlig tiltalende, for omtrent tre sip). Over dem, middelklassen indiske og kinesiske familier i sine gule polo skjorter og tangerine saris og lukkede sko. Og i de øvre boksene, de fransk-mauritiske sukkerbaronene og tekstilmagnatene, som eier hestene og alt annet på øya. Med sine pinstripes og blått hår, haster fornærmelser på deres jockeys, minner de deg om Statler og Waldorf, fettkattens hakkere fra Muppet Show.

Av de to dusin parene på Oberoi den helgen var vi tilsynelatende de eneste som forlot lokalene, med mindre du teller de som registrerte seg for snorkling-turen til en nærliggende bukt. Ellers ble gjestene satt. (Vi ble fortalt at skuespilleren Joseph Fiennes, of Shakespeare in Love, hadde vært på Oberoi den forrige uken, og knapt forlatt eiendommen heller.) Så var det bak kulissen selv? Kanskje. "Kulturen hørtes bare så eksotisk," sa en kvinne til meg, selv om hun og mannen hennes ennå ikke hadde ventet seg utover tennisbanene. Så igjen, behøvde de til og med? De indiske og kreolske rettene på feriestedet var fremragende (tangy chutneys, stews og fersk fisk grillet eller sparket i tandoor). Folkekunststatuen var sjarmerende, om enn tvilsom opprinnelse. Og for lokal smak var det den ukentlige Sega soirée på stranden. Sega er en frenet, erotisk ladet dans utviklet av afrikanske slaver og nå ganske begrenset til middagshow. Da jeg først hørte om det, kom visjoner av luaus på Waikiki Sheratons til tankene, men Oberoi's Sega natt var veldig morsomt. Eventuelle bekymringer med autentisitet smelte snart bort: bål på stranden var ekte nok, geitskinnetrommene produserte en overbevisende takt, og de svingende, sarongklædde hoftene til danserne var så langt jeg kunne fortelle den ekte artikkelen. Selv de frangipani-avskyelige Frankfurterne syntes å glede seg over seg selv.

Ingen segga dansere utførte under oppholdet på Le Prince Maurice, den nyeste luksus eiendommen på øya østkyst. Men så syntes klientellet her ikke å ha stor interesse for hip-swiveling; de var for opptatt til å være fransk. Prins Maurice, som åpnet i slutten av 1998, er et absolutt gallisk tilfluktssted: her adresserer personalet deg først i fransk, og fortsetter å selv etter at du svarer på engelsk. Når det er sagt, tjenesten er suave og presis, og franskmennene dames Lounging i deres Gaultier en-stykker ser ut som om deres alle behov er blitt møtt-ingen liten prestasjon.

Selv om den bare har 88-suiter, føles prins Maurice som et mye større feriested, takket være den dramatiske skalaen av de offentlige rom, ikke minst den gawkverdige hovedpaviljongen med sine høye takbjelker og tak av sukkerrørtakke. Designet i hele er av den aggressivt beroligende stilen du kan ringe til International Zen, alle glødende teak og trickling fontener og kvasi-innfødte objets. Hvert element ville være like hjemme i Thailand eller Bora-Bora, selv om det ikke reduserer effekten, spesielt etter mørkets skyld, når feriestedet ser ut til å materialisere seg fra spellbinding av lyse lys. Du føler at du skal ha på isskøyter mens du glir over lobbyen: marmorgulvene ser ut til å strømme rett inn i det glatte utrykket av et evighetsbasseng. Hele dagen er vannoverflaten så uberørt at ingen synes tilbøyelig til å bryte den. I stedet drar gjestene på stranden, en stripe med glitrende hvit sand som vender mot en skjermet bukt så lunken og rolig som bassenget.

Klynger av en- og to-etasjers hytter strekker seg de palmerte plenen rett opp fra stranden. (Det er også bungalower som er suspendert på stilter over en stille lagune, men de mangler åpne utsikter og kjølebris av oceanfront-rommene.) Det beste av hyttene på stranden ligger rundt kurven til det tommelformede fremspringet som stikker inn i bukta. Vårt rom, nr. 88, var i enden av stranden, med utsikt over en steinete nes og det glitrende havet. Du kommer ikke til prins Maurice for isolasjon; nesten alle rom deler utendørs plass eller har overlappende synlinjer. Vår gårdsplass abutted som av et annet par, med bare flettet persienner for å opprettholde illusjonen av personvern. Så vi trakk seg inn, hvor mørke skoger, okkervegger og saftig gylden belysning ga inntrykk av en konstant solnedgang. Badområdet var nesten like stort som soverommet, med hans-og-hennes teakwood forfengelighet og en enorm stein og marmor badekar. Og i stereoanlegget fant vi ikke-ingen spøk, en Serge Gainsbourg CD.

Som ved Oberoi holder de fleste gjester seg i nærheten av feriestedet, og mellom Guerlain-spaet, den nærliggende golfbanen (hvor greener avgiften fravikes for hotellets gjester), og den fulle spekteret av akvatiske distraksjoner, fant vi mye å underholde oss. Om kvelden handler handlingen til den sultne bassengbaren, hvor hvert par slipper Pernod. Det er to restauranter på stedet, men de kunnskapsrike gjestene glir bort til middag på Le Saint Géran, rett over bukten.

Takket være sin topp-til-bunns renovering i 1999, er 27-årige Saint Géran igjen den mest populære av øyas ultimo high-end resorts. Den overveiende britiske publikum - det er alltid en mengde - samles nattlig på terrassen ved siden av bassenget; ved solnedgang er alle kurvstolene fylt med det som ser ut som kastet av Gosford Park (men kvinnene er i hæler).

Med sitt sprudlende danseband, bufférestaurant og spredning av chintz gardiner i gjesterommene, var Le Saint Géran litt kryss-shippish etter min smak, men det er en upåklagelig strand (du forventer at en Zamboni kommer ut fra båthuset nå og så å glatte sand), og en Givenchy spa så plysj du føler deg restaurert bare stå i resepsjonen. Le Saint Gérans trompetkort er imidlertid Spoon des elles, den fantastiske spisesalen skapt av Alain Ducasse. Dette må være den eneste Ducasse-restauranten du kan gå inn på 9 pm på en torsdag og finne ikke en, ikke to, men seks tabeller tilgjengelig; Under vårt besøk var alle andre på buffetrestauranten. La dem spise krabbekakene, sa vi, da vi overgikk salig til en syv-retters smaksprøvermeny som gjorde mest mulig ut av Mauritius berømte sjømat: grillet, kreolsk krydret sacréchien (en delikat hvit fisk); pikante daurade dampet i bananblader; en perfekt bakt, saffron-duftende rød snapper.

Etter middag kom vi sammen med briterne på terrassebaren. En bejeweled kvinne med en enorm hatt satte seg ved siden av oss. Jeg spurte henne hvordan hun likte Mauritius. "Åh, vi har kommet for år, sa hun. Var det andre steder vi absolutt måtte se? "Hvorfor ja," sa hun. "Har du vært i spaet?"

Det var da jeg skjønte hvorfor Rashida og hennes Bombay venner flykte til Mauritius. Jeg hadde ventet en øyversjon av India, hvor gatelivet er skarp og "kultur" pounds deg over hodet. Men det meste av Mauritius er motsatt av India-taciturn, skjult, trøtt. At det ikke er mye å gjøre er nettopp det punktet. Mens i India Det er ikke så langt eksisterer ikke i Mauritius, det er et veritabelt mandat.

Og så snudde vi i Suzuki, leide en sjåfør (i en hvit Mercedes, tusen takk), og bestemte oss for å slå på stranden. Like etter åtte på en strålende blå morgen dro vi opp på Trou aux Biches, en to kilometer lang strekning av scalloped hvitt pulver på nordvestkysten. Vi lå der på sanden som nyter stillheten - til plutselig, ut av ingensteds, hele Mauritius dukket opp.

I løpet av få minutter ble stranden nesten omgjort til karneval: gigantiske telt ble reist, med familier av 15 eller 20 ler og cavorting under; iskrem lastebiler ankom, bjeller jangling; mødre hiked opp sine saris og sprutet seg med barna sine; Grillgropene ble antent; fotballer seilte gjennom luften; Hindi show melodier spilt fra bærbare radioer.

Vi spurte en indisk bestemor hva anledningen var. "Lørdagsønnen forklarte: i Mauritius tilbringer familier hele helgene på stranden. Hans utvidede klan hadde kommet opp fra Port Louis og ville bli til søndag kveld, sov under tarpen han hadde strukket mellom tre casuarina trær De hadde brakt nok mat til å mate en landsby - de sannsynligvis var en landsby. Som vi snakket, var de eldste opptatt av å røre kelner av karri. En lastebil satt opp, ryggen pilet høyt med kokosnøtter og klissete stenger av sukkerrør. Selgeren så ut som en Bollywood-filmstjerne, og snakket selvfølgelig pidgin fransk. "Mamzelle!"ropte han til kjæresten min og blinket et flørtende grin."Dileau! Dileau!"(I kreolsk er kokosnøtt dileau en anheng, "hengende vann"; sukkerrør er dileau diboute, "vann står opp.")

Vi kjøpte to av hver. "Jeg tror jeg begynner å elske dette stedet," sa jeg og smulte meg av en veldig frisk kokosnøtt.

Fakta: Mauritius

Siden Mauritius er på den sørlige halvkule, er det litt varmere og mer fuktig i sommermånedene (november til april), men egentlig, hvilken som helst tid på året er hyggelig. Dykking sies å være optimal fra mars til mai og september til november, når havene er klareste. Den beste måten å komme seg dit er via Europa; Air Mauritius (800 / 537-1182; www.airmauritius.com), Air France og British Airways flyr alle sammen nonstop til øya fra Paris eller London (en 11-til 12-timers flytur).

Overnatting
Oberoi, Mauritius Baie aux Tortues, Pointe aux Piments; 800 / 562-3764 eller 011-230 / 204-3600, faks 011-230 / 204-3625; www.oberoihotels.com; dobler fra $ 588 (inkludert frokost), bassengvillaer fra $ 980. Pool villaer tilbyr maksimal privatliv.
Le Prince Maurice Choisy Rd., Poste de Flacq; 011-230 / 413-9100, faks 011-230 / 413-9129; www.princemaurice.com; juniorsuiter fra $ 263 (inkludert frokost), senior suiter fra $ 555. Hvis du ikke vil splurge på en senior suite (verdt det for det private bassenget), be om en av villaene med en etasje, ideelt i den fjerne enden av eiendommen (nr. 86 til 89 er gode). Bungalower over lagunen kan se fristende, men utsikt og vind er bedre i sjøvannene.
Le Saint Géran Hotel, Spa & Golf Club Belle Mare; 800 / 233-6800 eller 011-230 / 401-1688, faks 011-230 / 401-1668; www.saintgeran.com; suiter fra $ 699, inkludert frokost og middag. En verden for seg selv, som navnet antyder - hvis du trenger et kasino, er her hvor du finner en. Et godt valg for familier, faktisk, siden det er litt mer livlig enn mange andre mauritiske egenskaper.

Hvor å spise
Spoon des Îles Le Saint Géran; 011-230 / 401-1551; www.spoondesiles.com; middag for to $ 150. Alain Ducasses første venture utenfor Europa åpnet i 1999, og det er en av treatsene på øya, blander kreolske, asiatiske og franske elementer. Ikke gå glipp av det fantastiske sacréchien eller Mauritian snapper, hvis tilgjengelig.
Le Domino Case Noyale, Le Morne (på sørvestkysten); 011-230 / 551-0206; lunsj for to $ 30. Denne moderne hvitkalkede bygningen på en ensom fjelltopp ser ut som Blofelds skjulested, men innsiden er et vennlig og uformelt sted som serverer kjempefint (og veldig krydret) kreolske retter som reker curry og grillet villsvin. Det er nydelig utsikt over havet.
Palais de Chine Rte. Royale, Grand Baie (nordkysten); 011-230 / 263-7120; middag for to $ 50. Den turistiske strandbyen Grand Baie har en rekke kinesiske restauranter, og dette er en av de beste. Den ganske sparsomme men svært komfortable spisesalen vender mot bukta. Du finner flotte kantonesiske og szechwan sjømatretter samt kreolske karriretter, alt i store familieformede porsjoner.
Carri Poulé Duke of Edinburgh Ave., Port Louis; 011-230 / 212-1295; lunsj for to $ 16. Den beste indiske restauranten på øya. Det er en bare-bein sammen med liten eller ingen atmosfære, i sentrum av Port Louis, men vær oppmerksom på mengden forretningsmenn og familier som venter på Carri (karri) og tandoori-retter - maten er saken her.

Hva du skal se og gjøre
Sir Seewoosagur Ramgoolam botaniske hage Pamplemousses; 011-230 / 243-3531. En ekte Eden spredt over 62 hektar, fremhevet av de gigantiske Victoria-vannlillene (som kan vokse til 41 / 2 føttene over); enorme gnarled banyan trær; og noen få dusin varianter av palme, inkludert talipotpalmen, som kan vokse 80 føtter høy og blomster bare en gang før de fort blir døende. Turistguider kan (og bør) bli ansatt nær hovedporten for bare noen få dollar.
Central Market Mellom Farquhar og Queen St., Port Louis; Åpent daglig. Indiske, kinesiske, muslimske og kreolske selgere selger alle slags krydder, grønnsaker, kjøtt, fisk og merkelige urtemedisiner i noen travle blokker, fra morgen til solnedgang.
Champs de Mars Port Louis; 011-230 / 208-6047 for tidsplaner og billetter. Hesteveddeløp, holdt her mai til november, er et must-see, spesielt for publikum. Lørdagskampene er de mest populære.

Hva skal jeg ta med hjem?
Et tilfelle av Bois Chéri vanilje eller kokoste, tilgjengelig på Bois Chéri tefabrikk (Grand Bois; 011-230 / 627-4516).