Japans Golf Scene

Da den lille gamle damen indikerte at jeg skulle fjerne det dryppende våte badehåndkleet fra min ellers nakne kropp og sette den i klesvaskkurven, dro hun over skapets gulv i Osakas ærverdige Naruo Golf Club - det tror jeg var eneste gang i min ukompliserte omvisning i Japan som jeg følte meg som en Gaijin, eller utlending, uninitiated i post-golf ritualer i denne robuste skjærgården. Jeg hadde nettopp kommet tilbake fra Naruo's varme bad, hvor jeg hadde vært en smule eldre herrer, som lindret deres anstrengte muskler i det dampende mineraliserte vannet, og gratulerte meg selv med å ikke ha overtrådt noen av de strenge regler om etikette som dominere samfunnet her. Men så, fra tilsynelatende ut av ingenting, hun dukket opp og krevde håndkleet mitt.

Jeg var, sannhet bli fortalt, mer enn litt overrasket. Men kan du klandre meg? Naruo er trolig en av Asiens fineste innlandsbaner, en slags Sunningdale i øst. Og den siste gangen jeg sjekket, var den vennlige klubben i hjertet av Berkshire ikke ansatt bestemødre for å fjerne håndklær fra lendene til sine mannlige besøkende. Likevel, etter en rask skanning av mine nærmeste omgivelser, bekreftet at ingen andre syntes å finne hennes tilstedeværelse minst foruroligende, slo jeg bort min eneste gjenværende dekning av anstendighet og bad henne en cheery domo arigato.

Jeg burde egentlig ikke vært alt som overrasket, selvfølgelig. Den japanske golfopplevelsen, som stort sett alt annet i denne mest gjestfrie nasjonen, er forskjellig, og markant det. Men det er også fantastisk forfriskende. Og som et golfmål, presenterer landet en av de siste grensene i den utviklede verden som ikke har blitt berørt av hånden (eller klubben, for den saks skyld) av masseturisme.

Jeg hadde ønsket å besøke Japan så lenge jeg kunne huske. Som barn innså mine venner og jeg raskt at nesten alle de beste lekene og gadgetene stammer derfra. Fra fjernstyrte racerbiler til Walkmans og Game Boys, alt vi betraktet som kjølig, bore Made in Japan-stempelet. Senere, mens på universitet i England, og vanligvis etter å ha tilbrakt en behagelig lengre økt i den lokale puben på en lørdag kveld, ville mine roommates og jeg se på galte japanske spill viser at Channel 4 i et øyeblikk av geni hadde fått rettighetene til kringkaste. I disse forestillingene ville deltakerne utsette seg for smertefulle (og ofte farlige) prøvelser til gjengjeld for jenter. Episoden som jeg husker mest levende, involverte en gruppe unge japanske menn som svingte seg i en glass tank full av slanger og andre slimete reptiler, mens lette bikini-kledde unge kvinner danset forførende på et podium. Den grunnleggende ideen til spillet, vi antok (uten teksting, vi kunne aldri fortell), var at jo lenger hver fyr klarte å holde seg i tanken, desto lengre jentene ville danse og jo mer penger fyren ville vinne. Disse var dagene før Jackass and Fear Factor, og vi hadde aldri sett noe lignende. Det var fullstendig galskap, men til våre ale-fogged ungdomshud, gjorde det for hysterisk underholdende visning. Vi var alle enige om at Japan fortjente et besøk - like snart vi hadde uteksaminert og betalt av våre studielån.

Men av alle de generiske bildene av landet som fant veien inn i min bevissthet i de påfølgende årene - fra kuletog til karaoke-barer, fra gamle buddhistiske templer og Shinto-helligdommer til sushi-restauranter og forretningsdrinkende forretningsmenn - var det en vakker anlagt golfbane satt midt i en kjevefallende bakgrunn av snødekte topper og pastelltonene av sakura (kirsebærblomstrer) som interesserte meg mest. Enten jeg så dette bildet i et magasin eller på tv, er jeg ikke sikker, men det var langt unna det mest eksotiske golflandskapet jeg noensinne hadde kommet over. Golf i Japan så utvilsomt bra ut, og jeg ønsket å prøve det selv. Dessuten hadde jeg hørt at japanske golfere stoppet til lunsj og en øl før de satte seg på baksiden ni, som hørtes ut som noe jeg lett kunne bli vant til.

Det kan komme som en overraskelse at det er mer enn 2,300 kurs i Japan, nær halvparten av total for hele Asia, og mange av dem kan ses som du kommer ned fra skyene for den siste tilnærmingen til Tokyo Narita flyplass . Den østlige kysten av Honshu, den største øya i skjærgården og hjemme for mer enn 80 prosent av Japans befolkning, er dekket av tiltalende lavlandsskog, og da jeg fløy inn, kunne jeg ikke unngå å legge merke til det rene antallet hull som ble hugget ut av de mektige, dypgrønne furuene nedenfor. I de fem minuttene før touchdown, regnet jeg minst åtte kurs - et hjerteløftende syn for enhver reise-trøtt golfspiller på slutten av den lange transpacific-flukten.

Men når var siste gang du hørte om noen som besøker Japan, med det eneste formålet å tåle det? Annet enn Tiger Woods årlige lommefylling for Dunlop-turneringen på Phoenix Seagaia Resort på den sørlige øya Kyushu, ville gjetningen min være aldri.

Det er grunn til dette, og for Japans stagnerende turismeindustri generelt, sier John Thornton, grunnlegger av Japan Golf Tours, en ny operatør rettet mot engelsktalende. Thornton, hvis hjelp jeg kom til å stole på nesten hele tiden, skyldte det på den vanlige oppfatningen at vi i Vesten lenge har holdt om Landet av Rising Sun: at det er det dyreste landet i verden.

"Det er et uheldig rykte å ha," innrømmet Thornton mens vi satt i Naruo s eikepanjerte bar, og hadde et par flasker iskall Asahi. "Og det er ufortjent. Når folk snakker om astronomiske kostnader - for hoteller, mat eller golf - de refererer til hvordan ting var i slutten av 1980, før den økonomiske boblen sprakk. De dagene er langt borte. Sammenliknet med andre flotte golfmål, som de britiske øyene, tilbyr Japan faktisk veldig god verdi. "

Jeg var tilbøyelig til å bli enig. Før jeg ankom i Japan, tilbrakte jeg en fjorten besøkende familie i London, og kredittkortene mine hadde de stygge arrene med endeløs sveiping. Japan syntes til sammenligning å være rimelig, langt fra $ hotelrommene $ 500-a-natt Tokyo og millioner dollar golfklubben medlemsavgifter som stereotypes landet for to tiår siden. I dag vil et rom i et eksklusivt hotell i hovedstaden koste rundt $ 200, og en midtuke runde på en fin kurs innen rekkevidde av sentrum bør ikke sette deg tilbake mer enn $ 100.

Men du ville ikke gå helt til Japan for å spille golfbaner som bare er "fine". På samme måte som du ikke ville reise til Skottland og ikke spille de klassiske koblingene, kan du ikke gå til Japan og ikke spille kurs av Charles Hugh Alison, anerkjent som en av de beste utenfor statene og Storbritannia.

Til forskjell fra hans samtidige-menn som AW Tillinghast, Donald Ross, George Crump og Alister MacKenzie-Alison er ikke et navn som mange rekreasjonsgolfere i Vesten vil bli kjent med. Men hans arbeid under gullalderen i golfbanen arkitektur-de første tre tiårene av det tjuende århundre, som ble fremhevet av de flotte designene Pine Valley, Cypress Point, Winged Foot og Augusta National-kan ikke overses. Under sin tid som junior partner til den store Harry Colt samarbeidet Alison på slike bemerkelsesverdige perler som Seaside Course på Sea Island og de originale atten hullene på Long Island's Timber Point. Den uskyldige engelskmannen krediteres selv med å hjelpe til med å fullføre fire gjenværende hull i Pine Valley etter at Crump døde, i 1918. Men det var i Japan at Alison virkelig fant berømmelse.

Under sitt eneste besøk i øst-en seks måneders tur i 1930-Alison designet fire kurs og redesignet flere flere, inkludert Naruo. Mitt første stopp, Fuji-banen på Kawana Hotel, ligger litt mindre enn to timer sør for Tokyo på Izu-halvøya, et kystområdeområde som i mitt øye ligner de mindre turiststrøkene på den franske rivieraen. Det er også blant tre av Alisons japanske layouter som Golf Digest så passe å inkludere i sin 2007 liste over de beste hundre kursene utenfor USA.

Kawana Hotel ble etablert under de brølende tjueårene av Baron Kishichiro Okura, en ung japansk anglophil med en forkjærlighet for raske biler. Det er en stor art deco-struktur utviklet i stil med et engelsklandshotell, med gulv til tak-vinduer med utsikt over kjærlig velpleide hager og akvamarin dyp av Stillehavet. En favoritt av Hollywood A-listers of Yesteryear, Kawana var vert for John Wayne og var også innstillingen for en del av Marilyn Monroe og Joe DiMaggios bryllupsreise. Det tok bare en runde på Fuji kurset og en deilig servering av kare raisu (japansk curry) etterpå for at den også ble en favoritt av meg.

Alison kurs er kjent for sine små greener og store, uregelmessig formede bunkere (kjent i Japan, ganske enkelt som "Alisons" eller "Arissons", avhengig av aksentet til den lokale du snakker med). Og selv om Fuji-kurset ikke er noe unntak fra denne regelen, er det høyden endres her som legger like mye drama. Å besøke på en ukedag fant jeg kurset ikke altfor opptatt, så jeg gikk ut som singel, min eneste partner var Koizumi-san, min kvinnelige caddy. Som på kurs nesten overalt i Asia, er caddies en hovedrolle for golfbaner i Japan. Men i motsetning til, for eksempel, Kina og Thailand, hvor de vanligvis er kvinner i tjueårene, er japanske caddies vanligvis betydelig eldre. Koizumi-san, med stor respekt, så ikke en dag under femti. Hun var imidlertid egnet som en fiol, og hun laget for morsomt selskap. Etter å ha skiltet 470-gården femtende, en spektakulær klippekramme par fem som bare de lengste hitterene kan nå i to (Yardages går ut av vinduet på fjellrike Kawana), søkte jeg en skyggelagt benk ved neste tee for en rask pust. Koizumi-san, kledd i flere lag og en golfballsikker hjelm, hadde ikke noe av det: "Kom, kom, mr. Jenkins. La oss gå. Hvile senere, sa hun i hennes overraskende gode engelsk. Det er unødvendig å si at sakte lek ikke er et problem hos Kawana.

Neste dag tok jeg et to-timers lokaltog til Gotemba, en by ved foten av mystiske Mount Fuji. Jeg hadde sett Fuji-san, eller Mr. Fuji, som den japanske kjærlig henviser til landets høyeste topp, fra baksiden ni på Kawana noen femti og fem miles unna. Men det er bare når du kommer opp, som jeg gjorde på Gotemba Golf Club, at du fullt ut kan sette pris på sin ærefrykt-inspirerende tilstedeværelse.

Kurset, designet av Shiro Akaboshi, en av landets mest anerkjente designere og en disippel av Alison, er en ganske typisk japansk layout ved at den okkuperer ondskapsfullt bølgende terreng og har noen smale landingsområder. Jeg hadde blitt fortalt at om vinteren går folk ned på fjellet Fuji; Helt ærlig, de vil nok få like mye buzz ut av å gå ned på det første hullet i Gotemba, slik er den oppsiktsvekkende endringen i høyde. Hva det mangler i bredde, men Gotemba utgjør mer enn i naturen, og jeg hadde først trodd at det kunne ha vært det samme kurset jeg hadde sett på det bildet alle disse årene før. Jeg kunne ikke være sikker; Innstillingen er eksotisk nok, men dessverre var det ingen kirsebærblomst i blomst. (Jeg ble senere informert om at 2007 hadde vært et brutalt år for sakura i Japan.)

Fra Gotemba tok jeg en buss til Mishima Station, hvor jeg fanget den berømte Shinkansen, bedre kjent utenfor Asia som kuletoget, til Kyoto. Jeg hadde glede meg til å reise på Shinkansen, og det skuffet ikke: Vi zippte over 245 miles eller så om en time og femti minutter, og dro til Kyoto's futuristiske stasjon nøyaktig femten sekunder før vår planlagte ankomsttid .

Kyoto, den gamle hovedstaden i Japan, er en interessant blanding av gammelt og nytt. Et øyeblikk går du spasertur forbi stål-og-glass kontor tårnene (hver med sin egen Starbucks i kjelleren, jeg er lei meg for å si) og den neste finner du deg selv og går nedover smale baner som oftest ikke fører til sjarmerende lite vannhager og attraktive pagoder. Før jeg fanget ettermiddagsturen til Osaka, vandret jeg rundt Rokuonji, ellers kjent som Temple of the Golden Pavilion - den mest berømte attraksjonen i Kyoto - som, selv om den var fascinerende, var full til brimmen med skolebarn på en fottur. Ikke helt den Zen-like roen jeg håpet på, men uansett: Jeg ville finne det på min siste dag, på Hirono Golf Club.

Betraktet som det beste av Alisons japanske design og en av de mest eksklusive klubber i Asia, er Hirono, en tretti minutters kjøretur fra Kobe, et jordskjelvutsatt havn, virkelig førsteklasses. Mindre bølgende enn Kawana og Naruo, ruller Hirono fantastisk gjennom gammelt parkområde som består av matsu (japansk furu) og ta (bambus) og har herlige ornamental dammer og ganske brutale vegetasjonsfylte kløfter. De beryktede Alison Greenside-bunkers-massive, bisarre utseendet groper seg godt under overflaten av forhøyede greener - er kanskje mer uttalt her enn på noe annet kurs i Japan, og fordi mesterskapet har blitt flyttet tilbake i et tøft forsøk på å forhindre Kurset fra å underkaste seg nåden av hvilken jumbohodet, titanberiget sjåfør Tour-proffene er i dag, er Alisons hakkede fairwayfeller nå mye mer av en faktor.

Jeg spilte i firmaet med Murata-san, et elegant septuagenarisk medlem som siden å trekke seg har banket det rundt denne flotte stillingen opptil tre ganger i uken. Over vår halvveis lunsj spurte jeg Murata-san om han hadde opplevd mye golf i utlandet. "Å ja," svarte han, før han regisserte meg med en liste over noen av verdens mest lagrede layouter. "Og hvilken er din favoritt?" Spurte jeg. Etter en lang pause satte Murata-san sin øl, rødmet litt på den selvutslettende måten japansken gjør når du spør dem et potensielt pinlig spørsmål, og sa, "tror jeg. . . Hirono. "Jeg kunne virkelig se hvorfor.

Selv om det er mulig å bestille tee ganger og organisere reise i Japan uavhengig, gitt språkutfordringene og det faktum at bedre klubber er strengt private, er det lettere å bruke en turoperatør.

Våren er den beste tiden å gå; det er kirsebærblomstersesongen og temperaturene er hyggelige. Unngå Golden Week, en rekke fire nasjonalferier som faller i slutten av april og begynnelsen av mai; På dette tidspunktet er hoteller, tog og sightseeing steder stappet med japansk ferie. Høst er også ideell for golf: Turen er vanligvis på sitt beste i september og oktober.

Hirono Golf Club

En av verdens flotte innlandsbaner, Hirono, kan være den best bevarte hemmeligheten i golf. Attraktiv dammer og Charles Hugh Alison's store bunkere er farer for å unngå, men de forhøyede greensene gir en vanskelighet i seg selv.

7-3 Hirono, Shijimicho, Miki-Shi, Hyogo. Arkitekt: CH Alison, 1932.

yardage

7,169.

Par

72.

Grønne avgifter

$ 290- $ 335 (kun medlemmernes gjester).

Kontakt

011-81/794-850-123.

Kawana Hotel, Fuji

Japans svar på Pebble Beach, er Fuji-banen den mest ærverdige kystlinjen i landet og den eneste Alison-designet utformingen som ikke krever medlemmets introduksjon. Mindre enn to timer fra Tokyo, har Kawana en andre atten, Oshima, som er en kortere og mer tilgivende test i attraktivt parkområde.

1459 Kawana, Ito City, Shizuoka. Arkitekt: CH Alison, 1936.

yardage

6,691.

Par

72.

Grønne avgifter

$ 255- $ 325 (kun hotellets gjester).

Kontakt

011-81/557-451-111, princehotels.co.jp/kawana-e.

Naruo Golf Club

Et karakterfullt oppsett kjent for små, godt bunkered greener, ville Naruo ikke se ut av sted blant Englands store heidebaner.

1-4 Kanegaya, Nishi-Uneno, Kawanishi-shi, Hyogo. Arkitekter: HC Crane, 1920; CH Alison, 1931.

yardage

6,564.

Par

70.

Grønne avgifter

$ 220- $ 240 (kun medlemmernes gjester).

Kontakt

011-81 / 727-941-011, naruogc.or.jp (kun på japansk).

Phoenix Seagaia Resort, Phoenix Country Club

Dette massive feriestedet omfatter førtifem hull, et fint treningsanlegg og verdens største innendørs vannpark, med en strand med surfable bølger. Dunlop Phoenix-turneringen har blitt holdt her siden 1974.

3083 Hamayama, Shioji, Miyazaki-shi, Miyazaki. Arkitekt: Gokichi Ohashi, 1971.

yardage

6,990.

Par

72.

Grønne avgifter

$ 170- $ 220.

Kontakt

011-81/985-391-301, seagaia.co.jp.

Gotemba Golf Club

Set på en åsside med fantastisk utsikt over Fuji-san, kan Gotemba bli funky, med store forhøyningsendringer og smale landingsområder. Men førsteklasses vedlikehold og nærhet til fjellet gjør for en minneverdig runde.

1924-2 Koyama, Gotemba-shi, Shizuoka. Arkitekt: Shiro Akaboshi, 1971.

yardage

6,345.

Par

72.

Grønne avgifter

$ 95- $ 190.

Kontakt

011-81/550-871-555, gotembagolf.com (kun på japansk).

Turoperatør

Japan Golf turer (828-329-6000, Japan-golf-tours.com) er den eneste golf-tour operatør her catering spesielt til engelsktalende. Det organiserer to årlige turer - i løpet av våren og høsten - men kan også skreddersy turer for grupper på åtte eller flere hele året. Den store fordelen er at den også kan arrangere tee-tider på noen av landets mest prestisjefylte klubber, inkludert Hirono og Naruo.

En nyttig nettside er golf-in-japan.com, en engelskspråklig ressurs som beskriver alle kursene i landet og deres kontaktinformasjon.

-Alex Jenkins

Den tidskrevne bruken av å stoppe til lunsj på halvveis er obligatorisk på de fleste klubber i Japan, men ikke alle. Ved innsjekking vil du bli gitt to tee ganger som tillater en 45 minutter pause: den første for din "ute" ni og den andre for din "inn" ni (ja, japansk refererer til de to niene i den skotske vernacularen). Mange klubber tilbyr en to-retters meny for lunsj som ofte inneholder slike tradisjonelle favoritter som katsudon (ris toppet med stekt svinekjøtt, egg og krydder) og kare raisu (japansk curry). Øl er valgfri tippel, ofte et par små flasker Sapporo eller Asahi. Noen kurs, spesielt de som drives av internasjonale styringsfirmaer som Troon Golf, lar nå "spille gjennom", og dermed gjøre unna med noen tvunget stoppested.

-Alex Jenkins

Å være stående naken i en badestamp full av fremmede, kan ikke appellere til alle, men onsenopplevelsen er et must for de som ønsker å fordype seg (bokstavelig talt) i en av de eldgamle aspektene av japansk kultur. De japanske mener at mineralisert vann bidrar til å avverge alle mulige potensielle sykdommer, men selv om du ikke er overbevist om, er de fortsatt en fantastisk, stressavlastende måte å slå ned etter en runde. Alle klubber har en onsen, og besøkende er velkommen til å bruke dem uten ekstra kostnad. Det viktigste å huske er at du må dusje helt før du går inn i en. Og selv om onsens er segregert etter kjønn, ikke vær så slått av hvis du ser noen små gamle damer flirte rundt i garderoben. De gjør bare jobben sin.

-Alex Jenkins