Er Zimbabwe Det Neste Varme Safari-Målet?

Da gryningen brøt over Ngamo Plain i Zimbabwes Hwange nasjonalpark, satte vi ut på jakt etter en mannlig løve som lokale spillguider kaller Bhubezi. På rattet til vår utklækkede Toyota Land Cruiser var Brent Stapelkamp, ​​en dashing ung forsker som har studert Hwanges stolthet i nesten et tiår. Den tykke Kalahari-sanden var en test for vårt hvæsende kjøretøy, men den største utfordringen var å spore ned Bhubezi, en åtte år gammel løve som sammen med sin bror Bush har dominert en del av denne 5,400-kvadratkilometerparken på Zimbabwes vestlige grense for de siste fire årene.

Vårt søk etter Bhubezi var presserende, forklarte Stapelkamp, ​​fordi bare to uker tidligere Bush hadde blitt drept av en amerikansk jeger på skogbrukskommisjonen land en kilometer utenfor parken. Selv om agn ble lagt for å lokke dyret i jaktsonen, var hans død helt lovlig. Under skogskommisjonens kvote kan to mannlige løver bli drept på land ved siden av Hwange hvert år.

I teorien er systemet tett kontrollert. Årlige kvoter utstedes til grunneiere og operatører, og de profesjonelle jegerne som følger med gjester, er underlagt streng lisensiering. Jakt er stor bedrift: Bushs morder betalte sannsynligvis mellom $ 10,000 og $ 20,000 for privilegiet å skyte ham og ta hodet hjem til å montere på veggen. I 2013 eksporterte jegere 49 løve troféer fra Zimbabwe; Mer enn 250 løver blir lovlig drept i Sør-Afrika hvert år. Men bevaringsmedlemmer hevder at korrupsjon med store pengesummer har undergravet kvotesystemet over hele Afrika, hvor store bushveldutvidelser gjør det vanskelig for enkelte jekter å overvåke.

Bare noen få uker etter mitt besøk drepte en annen jakt 20 miles unna Cecil, en 13-årig svartmannsløve, og hendelsen forårsaket en storm av forferdelse på sosiale og nyhetsmedier rundt om i verden. Som Bush var Cecil en av 30 collared dyr i Hwange som spores via GPS av Stapelkamp og hans medforskere ved Oxford University's Wildlife Conservation Research Unit. Som Bush hadde Cecil blitt lokket ut av nasjonalparken og på en privat konsesjon. Der, mens han fôret på en elefantkroppe, ble han skutt med en bue og pil av Walter Palmer, en tannlege fra Minnesota. Stapelkamp påpekte at, i motsetning til Bushs tilfelle, hadde ikke grunneier eller profesjonelle som ledet jakten de riktige tillatelsene. "Cecils jakten var ulovlig. Det var poaching, rent og enkelt, "sa han. Selv om Zimbabwes regjering ba om at Palmer skulle bli utlevert, ser det nå ut som om alle kostnader knyttet til saken vil bli droppet.

Understated luksus på den nye Linkwasha Camp, i Hwange National Park. Olaf Otto Becker

Ifølge Stapelkamp vil begge dødsfallene forårsake massiv omveltning i de omkringliggende løveområdene. Bush og Bhubezis stolthet hadde nummerert 20; med en av mennene døde, vil den andre nå bli truet av å inkludere rivaler, som kunne drepe brødrenes unger og samle med kvinnene for å skape en ny stolthet. "En mann går hjem med sitt trofé og stolthet faller i stykker," sa Stapelkamp. Som vi snakket, hevder Bhubezis plangent at hans bror ringte ut over sletten - en uheldig lyd for stolthet, da det tilbød en utilsiktet invitasjon til å forkynne bachelorer å angripe.

Dette er en kritisk tid for afrikansk naturvern. Poaching fortsetter å blight kontinentet, habitat innblanding truer store katter og andre viktige arter, og innsats for å beskytte truede dyr står overfor en komplisert og usikker fremtid. I Zimbabwe, hvor det siste tiåret av president Robert Mugabes autokratiske regel har ført landet til randen av økonomisk sammenbrudd, er naturaktige eiendeler med kommersiell verdi - som villdyr - spesielt sårbare. Og det er nesten ingen statsfinansiering for bevaringsprosjekter, slik at parker er avhengige av turismeinntekter for å opprettholde en viss orden.

Den gode nyheten er at tallene til både utenlandske besøkende og noen vilde dyrearter stiger. (Visse eksperter hevder at økningen i dyrelivet delvis skyldes lisensiert jakt, da praksisen har økt dramatisk økningen av jord under dyrelivsstyring.) Endelige safari leirer åpnes, store infrastrukturprosjekter pågår, og dyrene disse operasjonene tjener til å beskytte, vil trolig bare fortsette å blomstre. Som et resultat, et land som alltid har vært et ekstraordinært sted å besøke, tilbyr nå en dyrelivsafari opplevelse for å konkurrere med andre på kontinentet.

Vi kjørte tilbake til leiren vår da skumringen gikk ned og kom i tide for å sitte rundt leirbålet, se solnedgangen og la hendelsene i dagen synke inn. Vi bodde på Linkwasha Camp, en ny $ 2 million eiendom i Hwange bygget av Wilderness Safaris. I et land fortsatt en vei fra politisk stabilitet representerer prosjektet en betydelig investering. Wilderness CEO og Zimbabwe innfødte Keith Vincent kom oss rundt i brannen, og var fulle av optimisme om landets potensial. Han beskrev den nye Victoria Falls-flyplassen, 125 miles fra Hwange og slated for å åpne senere i år, som "en spilleskifter for safari turisme i regionen." Han syntes trygg på at med forventet oppgang i internasjonale flygninger ville Zimbabwe se en betydelig økning i verdifulle utenlandske inntekter. Vincent påpekte at Botswana, der villmarken bygde sine første safari leirer, "er ganske full, og de urolige tider er alt annet enn i Zimbabwe. Folk har kommet for å forstå at det ikke er et usikkert reisemål. "Hans optimisme er typisk for Zimbabwere - alltid positiv, og planlegger å bevege seg fremover og oppover.

Victoria Falls, i det nordvestlige Zimbabwe; En elefant feeds på løvverk i Ivory Lodge, i Hwange nasjonalpark. Olaf Otto Becker

Det overrasker mange vestlige for å lære at ikke bare er Zimbabwe veldig trygt, men at dets folk er helt sjarmerende. Jeg har alltid opplevd at de er de fineste i Afrika, men da er jeg litt forspent: Jeg vokste opp her. Merkelig som det kan høres, selv i de mørke dagene i den Rhodesiske krigen i 1970'ene, opplevde jeg liten personlig fiendskap mellom vanlige svart-hvite mennesker. Og selv om Robert Mugabe i de senere år spesielt har spydt anti-vestlig, anti-hvitt retorikk (hans kampanje i 2000, for å gripe hvite eide kommersielle gårder utløste industriens sammenbrudd og brakte landet til randen av hungersnød ), blant hans belejrede borgere er det svært lite bevis på rasehat.

Noen sier til og med at den milde, unaggressive naturen som mange zimbabwiske folk deler, kan ha vært deres undertrykke under Mugabe. Som Simba Makoni, en av landets mest karismatiske politikere, sa til meg: "Hvis vi var sydafrikanere, ville vi ha brent dekk, og hvis vi var nigerianere, hadde vi slått hverandre i stykker. Men det gjør vi ikke, fordi vi er fredsbevisende. Mugabe har misbrukt dette. "

Ut i Hwange's uberørte villmark er Sturm und Drang av afrikansk politikk en fjern torden. I stedet er det blomstrende populasjoner av ville dyr - som på dette kontinentet med stadig krympende habitater er grunn til forsiktig optimisme. På denne turen opplevde jeg massive flokker av elefanter og bøffel og en rekke antilope-sabel, eland, kudu-hvis spredning har ført til blomstrende rovdyrpopulasjoner i parker over hele landet.

For tjue år siden var wildlife-innrømmelsene rundt Linkwasha Camp hjemme for bare 16 løver; I dag lever 100 i og rundt konsesjonen. Andre store rovdyr-leopard, cheetah og hyena er også der i sunne tall. Det er en estimert 30,000 elefant i parken, og hvis du inkluderer dyrene i sammenhengende parker i Botswana-Okavango, Linyanti og Chobe, som legger opp til mer enn 230,000 elefanter i regionen, er det enkelt Afrikas viktigste pachydermpopulasjon.

Det er andre positive tegn på safari turisme i Zimbabwe. Wildlife guider som, under de verste årene av landets økonomiske sammenbrudd, forlot å bære sin handel i nærliggende Tanzania og Kenya, har begynt å komme hjem. Det er allment anerkjent at landets guider er de beste på kontinentet, ikke bare fordi Zimbabwere er et karismatiske folk, men også fordi veiledningssystemet her er den strengeste og mest omfattende av en avstand. Jeg var heldig på denne turen: En av de returførerne, Lewis Mangaba, leder nå gjester på Linkwasha - et betydelig kupp for leiren, da han regnes som et av landets fineste.

Som så mange som jobber i bushen, ser Lewis å opprettholde Zimbabwes dyreliv som en nøkkel til landets fremtid. "Turisme og bransjen vi jobber med er en viktig del av å opprettholde sunn dyrebestand," sier han, "og Hwange er i sentrum av den."

Hwange var bare det første stoppet på en måneds lang tur gjennom Zimbabwe som tok meg ved siden av Zambezi-dalen, deretter til hovedstaden i Harare, til sin andre by, Bulawayo, hvor jeg vokste opp, så til slutt til Victoria Falls, epicenteret av zimbabwisk turisme. Det var en reise gjennom fortid og nåtid, fra tidlig kolonialhistorie og de dagene da Cecil Rhodes og hans andre britiske bosettere skapte Rhodesia, gjennom de siste dagene i kolonien - bakgrunnen til min egen gutt i slutten av 1960s og 70s- og til slutt den moderne fattigdoms økonomiske fattigdom og politiske usikkerhet.

Etter tre dager i sørøstlige Hwange gikk jeg om bord på en to-timers flytur til Ruckomechi Camp på Zambezi-elven. Ruckomechi er et av mine favorittsteder i Zimbabwe, delvis fordi 10-teltet har beholdt en rustikk stemning, men hovedsakelig på grunn av sin sublime beliggenhet i Mana Pools National Park, på den sørlige bredden av Zambezi. Skyggelagt av akacia og mahogny trær, har Ruckomechi en uforstyrret utsikt over den mektige elva og den zambiske escarpment utover det. De eneste lydene er gitt av flodhester grilling i det grunne vannet og sporadisk rustle av en elefant som passerer gjennom leiren. Gjester, derimot, er ekstremt forsiktige rundt elefantene her, for selv om de fleste er unthreatening, kan den sporadiske unge oksen i en musth (en periodisk hormonforandring) bli sint nok til å true en skjøre Homo sapiens i sin vei.

På den andre morgenen på Ruckomechi tok jeg en lang tur med Nyenge Kazingizi, en strålende guide med imponerende kunnskap om plantebiologi, som han legger til ved å samle referansebøker fra gateleverandørene i Harare. Vi passerte små trær kjent som feber berry. "Disse buskene er ute av kontroll," sa han. "De var favoritt for de svarte neshornene. Men selvfølgelig er det ingen svarte rhinos igjen i denne delen av Zambezi-dalen. "

Kazingizis uttalelse var en påminnelse om hvordan poaching ikke bare kan føre signaturarter til utryddelse, men også destabilisere hele økosystemene. Dette området i Zambezi-dalen var engang hjemmet til mer enn 2,000-svarte rhinos, men en bølge av poaching i 1980s slet ut hele befolkningen i løpet av årene. Disse grusomme dramaene blir spilt ut over Afrika, og å se disse små ubalanser av naturens nærbilde brakte hjem den vidtgående innflytelsen de kan ha.

Matopo Hills, nær Bulawayo, har spesiell betydning for Zimbabwere. Olaf Otto Becker

Resten av vår tur var imidlertid ren glede. Selv om du ikke ser så mange dyr nært til fots som du gjør i et kjøretøy, forbinder du deg til det afrikanske landskapet på den mest dype veien. Vi tok en bred bue rundt en elefantavl, for selv om de var på fredelig vis, kunne kvinnelige elefanter med unge kalver raskt bli agitert. Kazingizi, med sin .458-riffel klargjort, stalket foran meg, og etter å ha hørt en plutselig kakofoni av alarmanrop fra bavianer, smedspyttere og bortgjemte fugler, bestemte vi oss for å gå nærmere elven - det var klart løver et sted i det lange gresset. Rett på cue utstrålet en lang, halsig brøl fra utover mopantrærne. Kazingizi oppfordret forsiktighet: Det var en jaktkonsesjon ikke langt unna, så det var en sjanse for at dyret kunne ha blitt skadet.

Etter en spennende morgen i busken kom jeg tilbake til leiren, hadde en sen frokost på et bord med utsikt over Zambezi, og tok en endelig vandring rundt Ruckomechi. Som alltid var det elefanter overalt, tygge på løvverk, uvitende om gjestenes tiptoeing bak dem. Etter en uke i Zimbabwe-bushen hadde erfaringer som dette virkelig løst meg og restaurert min kjærlighetsaffære med Afrika. Nå var det på tide å gå til landingsbanen og konfrontere bylivet.

I full kontrast til fred og tidløs livsstil i bushen, viser Zimbabwes hoved byer Harare og Bulawayo alt for levende den foruroligende nedgangen i landets formuer under Mugabe. Veier er rutted og potholed; Streetlights og trafikklys er ofte ute av drift. Forstuinene til de indre byene - i Harare, spesielt - er proppet med leverandører som hauger frukt, klær, mobiltelefoner ... noe. Det er politiets veisperringer overalt, finere sjåfører hele dagen lang, ofte på forvirrende pretexts.

I Harare var det i hvert fall en finer av velstand som tilbys av ambassademengden, frivillige organisasjoner og hjelpeleder, som alle zoomer rundt i deres skinnende 4 x 4s. Men stadig til stede under denne overflaten var rikdom torpor og arbeidsledighet, en refleksjon av at landets industri- og landbruksproduksjon fortsetter å falle. De engang blomstrende hvetefeltene utenfor Harare syntes å ha vendt seg til bushveld, og Bulawayo, tidligere landets industrielle maskinrom, så ut til å være helt nede.

I Bulawayo tilbrakte jeg et par dager med Paul Hubbard, en lokalt født polymat som etter min mening er den beste arkeologiske / historiske / sosiopolitiske guiden i landet. Hubbard er lidenskapelig om Zimbabwes naboland, som for mer enn et århundre siden var i sentrum av Cecil Rhodes ambisjoner. I dag, til tross for det slurvete utseendet, beholder stedet litt av sjarmen av sin koloniale heyday med sine viktorianske bygninger og brede bougainvillea-lined avenyer. Hubbard er stolt av måten historiske bygninger opprettholdes på, til tross for mangel på investering fra staten. "Budsjetter er små," sa han til meg, "men bystyret tar bevaring seriøst. Vi er alle veldig lidenskapelige om byens arv. "

En krystallklar høst ettermiddag dro Hubbard og jeg ut til Matopo Hills. Dette unikt vakre stedet er hellig for Ndebele-folket, en gren av Sør-Afrikas zulu-stamme som flyktet fra den tyranniske regjeringen til King Shaka i 19-tallet og bosatte seg i Bulawayo noen 20 år før kolonialisterne ankom. Det er også spesielt viktig for hvite nybyggere: deres forfader, Cecil Rhodes, er begravet her. Kjent som Matopos av hvite og Malindidzimu, eller "Spiritsstedet", av Ndebele, har den en dramatisk følelse av en historie som deles av svart og hvite afrikanere.

Fra et av de høyeste utsiktspunktene, kalte stedet Rhodos verdensutsikten, vi tok i gressletten, utkanten av akacia- og papirbarktrær, granittrockene stablet på toppen av en annen i umulige geometriske formasjoner. Som en ung gutt som vokste opp i Rhodesia for mer enn et halvt århundre siden, pleide jeg å komme hit og vurdere fremtiden med all ungdoms entusiasme og uskyld. På samme måte som i mine drømmeminner var landskapet helt stille, badet i det gyldne lyset om kvelden. Jeg så ned på en scene uendret siden den moderne mannen satte sitt store fotavtrykk på planeten, og husket alt som var kommet og borte.

Komme dit

De fleste store flyselskap flyr inn i Johannesburg, Sør-Afrika. Derfra kan reisende koble til enten Harare eller Victoria Falls.

Visum og sikkerhet

Amerikanske statsborgere kan få et enkeltvisum visum gyldig for 30 dager for $ 30 ved ankomst til flyplassen. Selv om US Department of State advarer om at amerikanske statsborgere som reiser til Zimbabwe "burde unngå alle folkemengder, offentlige demonstrasjoner og protester," er landet trygt for besøkende, spesielt på safari.

Turoperatør

Ekspert Afrika: Gjester på denne ni dagers safari bor på Linkwasha Camp, Ruckomechi og Victoria Falls Safari Club. Fra $ 5,457 per person.

Hoteller og leirer

Amanzi Lodge: Et boutiquehotell i 16-rom omgitt av hager og fossefall. Harare; dobler fra $ 300.

Banff Lodge: Elleve rom i en historisk bygning i Bulawayo. Dobler fra $ 132.

Wilderness Safaris Linkwasha Camp: En luftig luksusleir (rett) med et basseng og telt med utsikt over et vannhull som er perfekt for hele året. Hwange nasjonalpark; fra $ 572 per person.

Villmark Safaris Ruckomechi Camp: Ved siden av Zambezi-elven, inkluderer denne leiren utendørs dusj, et stargazing dekk og et evighetsbasseng. Mana Pools National Park; fra $ 702 per person.

Victoria Falls Hotel: En Edwardian-struktur som fungerte som losji for arbeidere på den ferdigstendige Cape-Cairo Railway er nå et av de mest luksuriøse oppholdene i Zimbabwe. Dobler fra $ 395.