Hvordan Malta Ble Middelhavets Nyeste Hot Spot

Innen minutter etter landing på Malta, prøvde jeg å bestemme hva stedet påminnet meg om. Nå elsker jeg Marokko, spesielt Atlanterhavskysten, med sine fremtredende fotogene blåfiskers båter. Og jeg elsker virkelig Sicilia, for sin hvete-farget landskap, den kulturelle palimpsest av sin mat, og stort sett alt annet. Denne lille øygruppen - som ligger noen 60 miles sør for Sicilia og omtrent på bredde med Tanger - føles som en strålende mash-up av disse to stedene. Skurene av stikkende pærer som løper opprør over interiøret, gjorde meg oppmerksom på kysten i nærheten av Agadir, og den utsmykkede elegansen til de store palassefacadene hadde meg å huske Catania. Men Malta er også helt, uten tvil sin egen kultur, atmosfære og folk.

Overvekt av engelsk pakke turister uansett, er det overraskende at Malta har bodd under amerikanernes radar så lenge. Det er hvite sandstrender i overflod, spesielt langs nordkysten av Malta, navnehavets hovedøya og på den mindre øya Gozo. Det er en forlengende historie, en lang fortelling om kolonisering og forsøk på invasjon går tilbake til fønikerne (rundt 750 BC) og varer til sin formelle uavhengighet fra det britiske imperiet i 1974 - med karthaginiere, byzantinere, arabere, normanere, riddere av Orden av St. John, Ottoman Turks, og Napoleon i mellom. Og det er den ordnede skjønnheten i Valletta, Maltas befestede hovedstad, designet på et rutenett system av de samme Ridders of the Order of St. John i 16th century.

De stille gatene i Mdina. Andrea Wyner

Da jeg kom tidlig på våren, var feltene på øyas sentrum tykke med gule wildflowers som bøyde seg i den stive brisen. Solen, da den skjærte gjennom fete hvite skyer, oppsto øyeblikkelig oppvarming. (Temperaturen klatrer seg inn i de tredobbelte sifrene i slutten av juli og august; mai til midten av juni og midten av september til slutten av oktober er de beste tider å besøke.) Folk er utrolig vennlige; tre av de fire gangene jeg ba om veibeskrivelse, ble jeg tilbudt en personlig eskorte til ønsket destinasjon. Og landets størrelse - bare 17 miles lang og ni miles bred - betyr at det er en kino å utforske.

I 2017 hadde Malta en oppgang på 38 på besøkende fra USA. Den fortsetter å stige i popularitet takket være en bølge av ny utvikling i Valletta, utpekt som en av to europeiske kulturhovedstadene for 2018, og vert for en robust kalenderen med utstillinger, forestillinger , og hendelser gjennom slutten av året. Her er fire grunner til at du bør besøke nå.

21-tallets kultur er på vei opp ...

Malta bærer sin flerårige historie med stolthet, og dens patrimonium, fra de forhistoriske dolmens til de barokke palassene, er overalt. Men malteserne vektlegger nå moderne arkitektur og design, også med utgangspunkt i Vallettas byport, dynamisk reimagined av Renzo Piano. Fem porter har eksistert på dette nettstedet, går tilbake til 1569; Piano, som var ferdig i 2014, er et glass-, stål- og kalksteinmesterverk som inkluderer parlamentets bygning og et friluftsteater. (Det er også en av Maltas mest Instagrammable sammenføyninger av vakre strukturer og koboltblå himmel, jeg må ha tatt tre dusin skudd av den fra ulike vinkler.) Porten ligger ved siden av Auberge d'Italie 16-tallet, som for tiden blir renovert til hus MUZA, Maltas nye Nasjonalmuseum for kunst, slated for å åpne neste sommer. Også på vei: Malta International Contemporary Art Space, eller MICAS, som vil sette fokus på kunst og ytelse fra utlandet. Etter å ha brutt bakken i slutten av 2017, vil den bli fullført av 2021, men i mellomtiden er det planlagt utstillinger og forestillinger på grunn av micas som starter i høst, inkludert et show av blandede medier av den sveitsiske født kunstneren Ugo Rondinone .

Byporten til Valletta, hovedstaden i Malta, ble omdesignet av Renzo Piano. Andrea Wyner

... Men den svært gamle fortsatt blender.

Utover skjønnhet Vallettas tidlige barokkfacader, fra dens høye, elegante byhus til St. Johns Co-Cathedral, er langt flere gamle attraksjoner. En håndfull megalittiske templer, omtrent 5,000 til 6,000 år gamle, pepper landskapet - noen av de eldste menneskeskapte bygningene på jorden, som viser tidlig bas-relief teknikker og annet håndverk. Templene i Tarxien, som ligger i forstad med samme navn, og de på Ggantija, på Gozo, er spesielt overbevisende.

I de tre byene - Birgu, Senglea og Cospicua, forfulgte gamle maritime redoubts sammen på to fingre land som strekker seg til det blå vannet - du kan se stiftelser minst 500 år gammel. I vest, nær Maltas sentrum ligger Mdina, en liten befestet by som klamrer seg til en lav bløff. Kjent som Silent City, var det lenge sete for Maltas eldste familier, men er i dag hjemme for bare om 300 mennesker. Befitting byens navn, sentrum er en hushed labyrint av usannsynlig smale baner. Duften av appelsinblomst driver fra skjulte gårdsplasser; hot-pink bougainvillea søler over kalkstein vegger. Ved solnedgang tømmer byen alle men tømmer. Jeg gikk fra ende til slutt i nær ensomhet, holdt firmaet bare ved rop av duer og starlings, før du hengte inn en kunstig pistasjeglass fra Fior di Latte på det grønne Bastion-torget.

Maltesisk mat er veldig smakfullt.

Ulike middelhavs-kulinariske tradisjoner fant veien her, men de fremste smakene er de i Italia, Hellas og Maghreb. Utover Vallettas nyoppussede Is-Suq tal-Belt matmarked, hvor jeg kunne nyte både lokale pølser og en hardkjerne grønn juice, er det nødvendig med en rekke restauranter å spise. På Rubino (entréer $ 16- $ 28), en gammel Valletta-institusjon, prøvde jeg panfried involtini av delikat lokal havabbor, fylt med pinjekjerner og mynte, og rundene med tangy sau-melk-ost kalt gjebna, som var ren Hellas på en tallerken (du finner osten i alt fra salater til ravioli). Da bordet mitt ikke var helt klart, ble jeg tilbudt et glass skarp, maltesisk hvitvin av en dapper servitør med et forsiktig smil.

Fra venstre: Et av Phoenicia Hotels 136 gjesterom; Rubino, en 112 år gammel restaurant i Valletta, serverer klassiske retter som maltesisk kanin og blekksprutsalat med gulrotpuré. Andrea Wyner

Medina Restaurant (entréer $ 23- $ 34), en vakker gårdsplass etablering i Mdina, hever tradisjonelle retter som stuffat tal-fenek(kaningryta). Også verdt å prøve i Valletta: Rampila (entréer $ 17- $ 32), hvor jeg likte maten, men elsket den skyggede, skyggefulle terrassen med utsikt over pianos byportene og Guzé Bistro (entréer $ 18- $ 32), en koselig, underjordisk plass som legger vekt på kjente lokale favoritter som fete røde reker og ravioli fylt med gjebna.

Det er en Bona Fide Hotel Scene.

For fem år siden hadde du blitt hardt presset for å finne et stilig sted å bo. Hvordan tingene endres. På toppen av listen min var Casa Ellul (dobler fra $ 336), et luksuriøst 9-romshotell som åpnet i 2014, overfor Valletta utsmykkede basilikaen for Vår Frue av Mount Carmel. Brødrene Andrew og Matthew Ellul konverterte deres familiepalass fra 19-tallet ved hjelp av lokale interiørarkitekt Chris Briffa. Resultatet er en dynamisk, original blanding av antikviteter, ikoniske 20-tallet design og stykker skreddersydd av Briffa.

Like utenfor byen er porter Fenicia (dobler fra $ 497), bygd i 1930s av Baron Strickland, deretter Maltas statsminister. Frisk av en to års renovering, sin 136 rom og suiter synger med farge, og den private hagen har et morderisk evighetsbasseng. Over havnen i Senglea er den splitter nye Cugó Gran Macina Grand Harbour (dobler fra $ 325), satt i en bygning som går tilbake til 1554. 21-suitene er imidlertid alle resolutt moderne, dimensjonene store. Men det er Iniala Harbour House, som åpner tidlig neste år, som synes å være det mest omtalte. En søsteregenskap til det ultra-luxe Iniala Beach House i Thailand, vil havnehuset strekke seg over flere sammenføyde eiendommer langs St. Barbara Bastion, og hver av 23-suitene - noen med takterrasser, andre med freskomalerier - vil være helt unik .