Farvel Turboprops, Hei Regional Jets

Helt siden Ozark Airlines har trukket sine fly ut av Dubuque på syttitallet, måtte alle som ønsker å komme seg inn eller ut av byen hoppe på en liten turboprop for å koble seg til et nærliggende knutepunkt (Chicago, Minneapolis). Men i november planlegger American Airlines tilknyttet American Eagle å begynne å flyr det igjen.

Dubuque er bare en av mange små og mellomstore byer som dra nytte av en varm trend i flybransjen: regionale jetfly eller RJ. De er relativt små fly (de fleste har 30 til 75-seter) som regionale flyselskapsforetak fra store transportører - American Eagle, Delta Connection, Continental Express og andre - har nylig kjøpt i store mengder. Selv om RJ var nesten ikke-eksisterende mindre enn 10 år siden, forutser Federal Aviation Administration at antall amerikanske regionale jetfly i drift vil hoppe fra 343 i 1999 til 1,546 av 2011.

Plussene
I motsetning til turboprops, har RJ mange av fasilitetene til store jetfly, for eksempel rimelig store overheadbiner, fulle kjeller og en stille tur. Det er vanligvis en enkel sittegruppe, med en- eller to seters rader adskilt av en ganggang. Med mindre du er over seks meter høy, vil du ha nok hodet til å stå opp rett i gangen (ikke mer hekle). De er også raske ved cruising på over 500 mph, i motsetning til propellstyrte hastigheter på omtrent 300 mph, kan RJs redusere flytider med så mye som 40 prosent. Og selv om det ikke er noen grunnlag for troen, betrakter mange mennesker små jets sikrere, sier en nylig meningsmåling av forretningsreisende utført av Frequent Flyer magazine.

Hva endrer seg
Foruten å bytte ut turboproper i små flyplasser, bruker flyselskapene små jets for å legge til nye ruter "eiker" til hubber, spesielt fra byer som er for langt til å nå med turboprop og ikke har nok passasjerer til å rettferdiggjøre jets i full størrelse. For eksempel opererer Atlantic Southeast Airlines / Delta Connection nå nonstop RJ service mellom Atlanta og White Plains, New York; Continental Express flyr fra Dayton, Ohio, til sin Houston-hub; og Atlantic Coast Airlines / United Express har nonstop flyreiser mellom Chicago O'Hare og Savannah, Georgia. RJ er også tillatt flyselskapene å tilby "bypass" ruter, slik at du kan reise direkte mellom to byer som ikke er hubber uten å måtte koble til. US Airways Express, for eksempel, har nye nonstop-fly mellom Boston og Indianapolis, omgå den vanlige overføringen i Philadelphia eller Pittsburgh.

Feil i luften?
RJ-trenden har imidlertid skapt litt turbulens. Pilot streik på amerikaneren i 1997 og i Nordvest i 1998 var delvis basert på unionsfrykt for at flyselskapene ville flytte et stort antall fly fra fullstendige jetfly til RJs, som flyves av lavere betalte piloter hos regionale tilknyttede selskaper, og dermed ta jobber unna fra eldre piloter. Pilotforeningene har kjemper for kontraktsbetingelser som begrenser antall småfly som flyselskapene kan operere.

Og alle piloter, flyselskapene, selv FAA-bekymringene at fordi RJ bruker samme rullebaner og flyger i samme høyder som større jetfly, kan de forverre det allerede alvorlige problemet med sena avganger og ankomster. "Dette betyr at flere fly konkurrerer om det samme krympende, begrensede ressursluftsrommet," sa kaptein Duane Woerth fra Air Line Pilots Association til en kongresskomité i oktober i fjor. Turboprop presenterer ikke det samme problemet fordi de flyr ved lavere hastigheter og lavere høyder, og holder ut av veien for større stråler.

Noen observatører forutsier imidlertid at regionalstrålebommen kunne bringe en ny runde konkurranse til byer som har blitt tvunget til å leve med begrenset service og høye priser. En 1998-studie av luftfartspolitiske eksperter Robert Poole Jr. og Viggo Butler fant at spredning av RJs "gir utsikt til et nytt marked for punkt-til-punkt-tjeneste - enten av eksisterende regionalselskaper eller av nye flyselskaper." I så fall kan kombinasjonen av større passasjerkomfort og lavere priser gjøre RJ det beste å komme til små byer siden kabel-TV.